segunda-feira, 26 de dezembro de 2011


Soon after, Parliament restored the monarchy and led back the Stuarts to the throne. Charles II was to rule, but under the political control of parliament. In restoration, succeeded by two kings, Charles II (1660 - 1685) and James II (1685-1688), the latter tried to restore the absolute monarchy and increase the influence of Catholicism.

Observing the intentions of James II, the parliament did not take long to react, then creating a new conflict between parliament and the king. The parliament ousted James II, and signed an agreement with the Dutch prince William of Orange, married Mary Stuart, daughter of James II. Under the agreement the parliament had given the English throne and in return William must respect the powers of parliament.

The defeat of James II and the coronation of the Dutch prince William III marked as the source of the episode known as the Glorious Revolution. The new monarch signed the Declaration of Rights, by which the parliament limited the power of the king. (By scribe Valdemir Mota de Menezes)


This site is an ever-growing compendium of information related to the events and people of the Glorious Revolution of 1688.

Your comments and suggestions are always welcome, and may become part of our efforts to document this exciting time in English legal history. The rights we cherish today have a history; we must understand where they came from in order to know why they exist.

The encyclopedia is an alphabetical listing of entries relating to the Revolution. You may also want to view the events in chronological order.

Please also come back frequently for new quotes and additional references in the bibliography.



A Chronology of the Reign of King James II (1685-88) and The Glorious Revolution (1688-89)

N.B.–In the late 17th Century, much of continental Europe used the modern calendar, i.e., the New Style (N. S.) or Gregorian calendar, introduced by Pope Gregory XIII in 1582. England and Scotland, however, still used the Old Style (O. S.) or Julian calendar; they did not adopt the modern calendar until 1752. Under both calendars it was always the same day of the week. Under the O. S. calendar New Year's Day was March 25; under the N. S. calendar New Year's Day was January 1. In the 17th Century, O. S. calendar events were 10 days of the month behind the N. S. date. Thus, the date William of Orange landed in England with his invasion force was Monday, November 5, 1688 O. S., and Monday, November 15, 1688 N. S., or, to provide both dates simultaneously, Monday, Nov. 15/5, 1688; and the date of the Presentation Ceremony in the Banqueting House at which William and Mary of Orange were offered and accepted the English throne, and thereby became King William III and Queen Mary II of England, was Wednesday, February 13, 1688 O. S., and Wednesday, February 23, 1689 N. S., or, to provide both dates simultaneously, Wednesday, Feb. 23/13, 1689/1688.

Generally, in this Chronology the dates given for events in England, Scotland, and Ireland are New Style (N. S.), followed by Old Style (O. S.); and the dates given for events on the continent of Europe are N. S. The new year is recognized as beginning on January 1 N. S., on March 25 O. S. Generally, dates for events in England, Scotland, and Ireland are New Style (N. S.) followed by Old Style (O. S.), and dates for events on the continent of Europe are N. S. The new year is recognized as beginning on January 1 N. S., on March 25 O. S.



February 16/6 Death of King Charles II; accession of

King James II.


May 3/April 23 Coronation of James II.

May 12/2 Earl of Argyle sets sail from Holland to

invade Scotland.

19/9 Titus Oates convicted of perjury,

10 Howell’s State Trials 1079

(K.B. 1685).

28/18 Titus Oates whipped at the cart’s tail.

29/19 Parliament meets.

June 1/May 22 Titus Oates again whipped.

June 3/May 24 Duke of Monmouth sets sail from Holland to

invade England.

June 21/11 Monmouth and a small group of

supporters land at Lyme Regis.

28/18 Both Houses of Parliament pass and James

approves act of attainder of Monmouth.

Argyle captured while crossing River Clyde

in Scotland.

30/20 Monmouth proclaims himself King at


July 10/June 30 Argyle executed in Edinburgh.

July 12/2 James prorogues Parliament.

16/6 Battle of Sedgemoor; Monmouth defeated.

18/8 Monmouth captured.

25/15 Monmouth beheaded on Tower Hill.

September During this month the Bloody

Assizes occur in western England.

September 12/2 Lady Alice Lisle beheaded,

11 Howell’s State Trials 298 (1685).

October 10/Sept.30 Jeffreys elevated by James from Chief

Justice of Court of King’s Bench to Lord High Chancellor.

October 18 King Louis XIV revokes the Edict of


October 21/11 James dismisses Sir George Saville,

Marquis of Halifax, the Lord President.

October 23/Nov. 2 Elizabeth Gaunt burnt at the stake,

11 Howell’s State Trials 382 (1685).

November 19/9 Parliament meets; James delivers the Royal


23/13 James loses a key vote in the House of

Commons by a margin of 183 to 182.

26/16 James loses another key vote in the

House of Commons, 212-170.

30/20 James prorogues Parliament;

James later dissolves Parliament

on 12/2 July 1687, and it never meets

again during his reign.

February 19/9 James dismisses two of the Twelve Judges.


April 30/20 James dismisses four more judges.

May 2/April 22 The Privy Council orders the common

hangman to burn publicly a copy of

Jean Claude’s Les Plaintes de

Protestants cruellement opprimes

dans la Royaume de France.

July 1/June 21 Godden v. Hales decided, upholding the

royal dispensing power, 11 Howell’s

State Trials 1166 (K.B. 1686).

27/17 James creates a new Court of High

Commission, headed by Jeffreys.

August 14/4 Henry Compton, Bishop of London,

appears before the High Commission

pursuant to a summons sent him.

September 16/6 The High Commission suspends



January 16/6 James dismisses Lawrence Hyde, Earl

of Rochester, the Lord Treasurer.

February During this month closeting by James;

James dismisses Henry Hyde, Earl of

Clarendon, Lord Lieutenant of Ireland;

and Richard “Lying Dick” Talbot, Earl

of Tyrconnel, is sent to rule Ireland

with the title of Lord Deputy.

February 22/12 James issues a Declaration of Indulgence

for Scotland, suspending penal laws

in matters ecclesiastical there.


April 14/4 James issues his first English Declaration of

Indulgence, suspending the penal laws

in matters ecclesiastical in England.

October/November During these months rumors begin to

circulate to the effect that James’s wife,

Queen Mary of Modena, is pregnant.


April During this month William, Prince of

Orange, begins preparations to invade


May 4/April 27 James issues his second Declaration of

Indulgence for England.

May 14/4 Privy Council orders the Church of \

England to read the second Declaration

of Indulgence during divine services

the next four Sundays.

28/18 The Seven Bishops (except Archbishop

Sancroft) present their petition to James.

June 3/May 27 Privy Council summons the Seven Bishops

to appear before it on June 18/8.

June 18/8 Black Friday: The Seven Bishops

appear before the Privy

Council and are committed to the Tower

on a charge of seditious libel.

20/10 Birth of Prince of Wales (known to

history as the Old Pretender).

25/15 The Seven Bishops are released on bail.

July 9/June 29 The Trial of the Seven Bishops, 12

Howell’s State Trials 183 (K.B. 1688),


10/30 The Seven Bishops are acquitted. Later

the same day the Invitation of the Immortal

Seven is dispatched to William.

July 13/3 James dismisses two more judges.

August During this month the first rumors begin

to circulate to the effect the Prince of

of Orange is going to invade England.

August 26/16 Final meeting of Court of High Commission.

September 3/Aug. 24 Privy Council orders writs to issue

for the convening of Parliament on

November 27 O.S.

September 22 William’s army begins the embarkation


September 24 Louis XIV invades the Rhineland, beginning

the Nine Years War.

September 27/17 Date of the last letter written by James

to William.

October 8 Embarkation of William’s army completed;

the States of Holland approves William’s

expedition. Also on this date (Sept. 28

O.S.) James issues a proclamation

announcing to the nation that a Dutch

invasion is imminent and cancelling the

planned meeting of Parliament in November.

October 10 William issues his first Declaration.

October 11 The last details for sailing are settled

and the invasion fleet is ready to sail

October 15/5 James announces in his Privy Council that

he will dissolve High Commission Court.

October 24 William issues his second Declaration;

in England today it is October 14 O.S.,

James II’s 55th birthday.

October 26 William bids farewell to States of


October 28 The States-General of the United Provinces

approves William’s expedition.

October 29 William’s fleet sets sail.

October 30 William’s fleet is driven back by a storm.

November 1/Oct. 22 James holds extraordinary meeting of

Privy Council to receive testimony and

depositions proving that the Prince

of Wales is his son by Queen Mary of

Modena, 12 Howell’s State Trials 123

(P.C. 1688).

November 5/Oct. 26 James dismisses Sunderland.

November 11 On this Thursday William’s fleet puts to

sea the second time.

November 13 On this Saturday William’s fleet sails through

the Straits of Dover and enters the English


November 14 William’s 38th birthday and 11th wedding


November 15/5 On this Monday William’s fleet arrives at

Torbay; the army begins to disembark.

16/6 William’s army begins to march up the


19/9 William enters Exeter.

22/12 The first men of quality begin to repair

to William.

25/15 The first of the provincial risings

occurs, in Cheshire.

28/18 James leaves London for Salisbury.

29/19 James arrives in Salisbury.

December 3/Nov. 23 Churchill defects to William.

4/24 Prince George defects to William.

6/26 Princess Anne flees London on her way

to defect to William; James returns to


Dec. 10/Nov. 30 James proclaims a Parliament will meet

on Jan. 25/15.

Dec. 20/10 Early this Monday morning Queen Mary of Modena

flees London heading for France, taking the Prince of Wales with her.

21/11 Early this Tuesday morning James flees London,

heading for France; an assemblage

of the Lords Spiritual and Temporal meets in

in London and resolves to apply to William.

22/12 On this remarkable Wednesday James is seized by

fishermen near Sheerness, on the

Isle of Sheppey; and Jeffreys is seized

in London. The terrible evening of

Wednesday/Thursday is forever known as

the Irish Night (or the Irish Fright).

26/16 On this Sunday James returns to London.

28/18 On this Tuesday, exactly one week after his

abortive flight from London, James leaves London

under guard heading for Rochester; later in the day William enters London.

Jan. 3/Dec. 23 On this Sunday, James flees Rochester,

heading for France.

5/25 On this Tuesday, Christmas day O.S., James

arrives in France; the Lords Spiritual and

Spiritual and Temporal request William

to take over the administration of the

government and to summon a convention.

6/26 The Commons request William to take over

the administration of the government and

to summon a convention.

8/28 William agrees to assume administration

of government and to summon a


February 1/Jan. 22 The Convention meets at Westminister.

7/28 The Commons resolves that James has

abdicated the government and that the

throne is thereby vacant.

February 16/6 The Lords Spiritual and Temporal resolve

that William and Mary be made King and


22/12 The Convention approves the Declaration

of Rights of 1689; William’s wife,

Mary, Princess of Orange, arrives in


23/13 On this Ash Wednesday, William and Mary are

offered and accept the crown in

ceremonies at the Banqueting Hall in

Whitehall Palace. They are immediately

proclaimed King William III and Queen Mary II.

March 5/Feb. 23 William approves the first statute of his

reign, the Parliament Act, 1689,

1 W. & M., ch. 1, transforming

the Convention into the Convention Parliament.

March 26/16 William approves the second statute of his

reign, 1 W. & M., ch. 2, an act suspending

habeas corpus for the first time.

April 1/March 22 James lands in Ireland.


April 21/11 Coronation of William and Mary.

28/18 Jeffreys dies a prisoner in the Tower.

May 17/7 England declares war on France.

June 3/May 24 William approves the Toleration Act,

1 W. & M., ch. 18.

September 2/Aug. 23 John Locke’s Two Treatises on Government

is licensed to be printed.

December 26/16 William approves the English Bill of

Rights of 1689, 1 W. & M. sess. 2,

ch. 2. Seven weeks later, on Feb. 16/6

1690/1689, William dissolves the Convention



quinta-feira, 27 de outubro de 2011


Le Scribe Valdemir Mota ete de Menezes lire tout le texte de Wikipedia sur la Révolution française, et ont regardé ce film - un documentaire qui dépeint les événements qui ont marqué l'histoire de la France et l'histoire du monde. L'apprentissage qui demeure est que les hommes sans Dieu sont toujours vouées à l'échec. Révoltes et révolutions sociales et politiques externes, ne conduira pas les gens et le monde de paix et de bonheur. La seule révolution qui importe, c'est la révolution intérieure, par l'acceptation du sacrifice expiatoire de Jésus pour nos péchés et l'idéal chrétien de la vie sainte, pure et désintéressée.





> video
















































Révolution française

Page d'aide sur l'homonymie Cet article concerne la Révolution française de 1789. Pour celle de 1830, voir Trois Glorieuses. Pour celle de 1848, voir Révolution française de 1848.

La Révolution française est la période de l'histoire de France comprise entre l'ouverture des États généraux en 1789 et, le coup d'État du 18 brumaire (9-10 novembre 1799) de Napoléon Bonaparte. Il s'agit d'un moment crucial de l’histoire de France, puisqu'elle marque la fin de l'Ancien Régime, avec le passage à une monarchie constitutionnelle, puis à la Première République. Elle a mis fin à la royauté, à la société d'ordres et aux privilèges. Elle nous a légué la Déclaration des droits de l'homme et du citoyen, qui proclame l'égalité des citoyens devant la loi, les libertés fondamentales et la souveraineté de la Nation, apte à se gouverner au travers de représentants élus. Plusieurs centaines de milliers de personnes trouvèrent la mort durant cette révolution, notamment pendant la Terreur (16 594 personnes guillotinées1) et pendant les tentatives de contre révolution, Guerre de Vendée entre autres.

Dès son commencement, la portée universelle des idées de la Révolution française a été proclamée par ses partisans, et l'ampleur de ses conséquences perçue par ses détracteurs2. Celles-ci ont été considérablement diffusées par les guerres de la Révolution française et de l’Empire, lesquelles ont touché une large partie de l’Europe continentale, avec la création de « républiques sœurs » et la transformation des frontières et des États d'Europe. La Révolution est restée un objet de débats ainsi qu'une référence positive tout autant que négative, tout au long des deux siècles qui l'ont suivie, en France comme dans le monde.

La Révolution française a créé des divisions immédiates et durables entre les partisans des idées révolutionnaires et les défenseurs de l'ordre ancien, et aussi entre les anticléricaux et l'Église catholique.



La France dans les années 1780

La société française

La société sous l'Ancien Régime repose sur l'existence de lois particulières, les privilèges (lex privata, lois privées) qui sont les statuts dont disposent non seulement les corps constitués tels que le clergé et la noblesse, mais aussi les provinces, les villes et les corporations.

La Révolution française, qui naît d'une crise financière, concentre essentiellement discours et critiques sur les privilèges fiscaux du clergé et de la noblesse (le poids des impôts est inégalement réparti entre ceux-ci et le Tiers État alors que celui-ci est le plus productif). Mais à l'intérieur même du Tiers État (qui représente 95 % de la population)3, il y a de fortes différences selon le métier, la province voire la ville. Les lois sont différentes en Bretagne et en Languedoc.

Ce manque d'unicité de la loi sous l'Ancien Régime est soit le fruit des agrandissements du royaume (le nouveau territoire reconnaît la souveraineté du roi de France et demande à celui-ci le respect de ses coutumes), soit des traditions sociales (par exemple, la noblesse ne paie pas l'impôt de la taille personnelle mais en échange doit payer « l'impôt du sang » c'est-à-dire faire la guerre pour le royaume ; les habitants du village de Domrémy ne paient pas d'impôts) ou professionnelles (par exemple les savetiers ont des privilèges que n'ont pas les cabaretiers et inversement, sachant que ces privilèges varient d'une province à l'autre)

Les privilèges sont en principe des garanties de liberté contre les abus du pouvoir mais dans la pratique, ils gênent l'établissement d'une politique générale, entravent les volontés de réforme du gouvernement (notamment sous Louis XV), ralentissent les échanges (il y a des péages d'une province à l'autre, voire d'une ville à l'autre). Ils figent la société.

Au xviiie siècle, l'essor de nouvelles catégories sociales dans les villes et dans les gros bourgs est indéniable. Parmi les nouvelles couches, on distingue d'une part une bourgeoisie marchande ou financière, qui profite de l’enrichissement global, des laboureurs, des paysans riches qui peuvent offrir à leurs enfants une éducation. et d'autre part une bourgeoisie de fonctionnaires et d'hommes de loi qui aspire à jouer un rôle politique4.

Cependant la société semble se figer, l’accès à la noblesse se ferme. Dans les années 1780, les nobles qui ont besoin de numéraire remettent en vigueur des droits féodaux oubliés et contrôlent de manière plus tatillonne leur perception : c’est la réaction nobiliaire. À la fin des années 1780, les mauvaises récoltes jettent à la rue les membres les plus fragiles des communautés.

La contestation de la monarchie absolue

Louis XVI en costume de sacre, peinture de Joseph Duplessis

En 1788, le pouvoir repose sur la monarchie absolue de droit divin. Le roi tient son pouvoir de Dieucomme le montre la cérémonie du sacre à Reims, marquant le début de son règne ; la tradition monarchique s’inscrit dans le respect des coutumes, c'est-à-dire des libertés et des privilèges accordés à certains individus, certaines villes ou provinces. Le roi règne sur le pays en maître incontesté et se trouve, en tant que « seigneur des seigneurs », aux prises avec une noblesse turbulente plus ou moins domestiquée depuis Louis XIV. Les bases de ce système politique sont contestées et attaquées dans la seconde partie du xviiie siècle.

La philosophie des Lumières a joué un rôle déterminant dans la tournure que prirent les évènements mais son influence est à nuancer : accorder trop d'importance aux préceptes nés durant ce siècle se révélerait être un manque de fidélité historiographique majeur. Contre la monarchie absolue à la française, le modèle anglais d'une monarchie limitée par un parlement (assemblée élue) est mis en avant. À l’obéissance du sujet s’opposent les droits du citoyen.Rousseau défend l'idée que le pouvoir souverain suprême réside dans la Nation et s'oppose àVoltaire partisan du despotisme éclairé et donc favorable à l'absolutisme mais qui en mettant la Raison au centre de tout, s'oppose aux fondements religieux de la monarchie française.

Les ordres privilégiés se révoltent aussi contre le pouvoir royal. En effet, l'absolutisme les a privés de leurs prérogatives traditionnelles. Les Parlements sont des cours de justice sous l'Ancien Régime. Ils profitent du droit traditionnel qui leur permet d'émettre des remarques lors de l'enregistrement des lois dans les registres des parlements pour critiquer le pouvoir royal. Bien qu'ils défendent avant tout leurs privilèges, ils arrivent à passer, aux yeux de l'opinion publique, comme les défenseurs du peuple.

La noblesse, évincée du pouvoir sous Louis XIV, ne rêve que de revenir aux affaires.[réf. souhaitée] À cette revendication politique, se double une revendication économique. Les nobles n'ont pas le droit d'exercer un grand nombre d'activités économiques sous peine de « déroger », c'est-à-dire de perdre leurs privilèges. Dans un siècle où la rente de la terre stagne et où les frais de représentation (costumes, carrosses…) sont de plus en plus élevés, leur pouvoir d'achat diminue. La noblesse s'arc-boute sur ses anciens privilèges, principalement les droits seigneuriaux, et exige le paiement de certaines redevances tombées en désuétude. Elle s'arroge aussi l'exploitation exclusive de certains communaux, ces terres non cultivées où, traditionnellement, les paysans pauvres pouvaient faire paître leurs quelques bêtes. Cette crispation est très mal vécue par les paysans qui réclament l'abolition des droits seigneuriaux pour soulager leur misère. La mauvaise récolte de 1788, due à un épisode d'échaudage des grains, provoquant une hausse des prix du grains ne fera rien pour arranger la misère des paysans et est aujourd'hui présentée par divers historiens5 comme une des causes de l'agitation populaire et de la Révolution, le politique étant considéré comme responsable du manque de grains6. À preuve, notamment, on peut citer ces femmes qui iront à Versailles demander que sortent « Le Boulanger, la Boulangère, et le petit mitron ». Des révoltes de subsistances en 1788 attestent elles aussi d'une crise frumentaire à l'origine partielle de la Révolution7.

Malgré tout, dans leur immense majorité, les Français de 1789 n’imaginent pas une Révolution violente avec une abolition de la monarchie. Le roi est depuis son avènement présenté par l'iconographie royale comme un second « père du peuple », dans un parallèle fait avec Louis XII8, puis comme « père des Français ». Une réforme profonde de l’État est espérée et ce, dans un climat pacifique9. Si en 1789, le souverain est encore aimé et respecté10, son image paternelle se dégradera rapidement par la suite - dès 1791 - notamment par la multiplication des vetos qu'il met à l'Assemblée législative11.

L'échec des réformes politiques

Louis XV et Louis XVI ne sont pas restés insensibles à la diffusion des idées nouvelles et au blocage des institutions. Mais ils n'ont pas l'autorité de leur prédécesseur Louis XIV pour imposer aux privilégiés les changements nécessaires.

  • La Réforme fiscale : le problème des rois a toujours été le budget. Depuis le xviiie siècle, celui-ci est fortement déficitaire. En effet, le principal impôt direct, la taille, ne pèse que sur les non-privilégiés. Le souci des monarques est donc d'augmenter les rentrées fiscales. Des impôts nouveaux qui pèsent sur tous, quel que soit l’ordre, s’ajoutent aux impôts anciens: la « capitation depuis 1701 », qui porte sur toutes les têtes mais qui pèse plus en proportion sur les non privilégiés, le « vingtième » qui frappe tous les revenus (en théorie 1/20e du revenu) mais les nobles et le clergé le rachètent, c'est-à-dire le paient une fois pour toutes et en sont ensuite débarrassés. Les impôts nouveaux n'empêchent pas le déficit et la dette publique de se creuser tout au long du xviiie siècle. Le 19 février 1781, Necker publie leCompte rendu au roi par M. Necker, Directeur général des Finances et, ainsi, rend public le budget du royaume. L'État perçoit 503 millions de livres de recettes pour 620 millions de livres de dépenses. Le service de la dette occupe à lui seul 310 millions de livres, soit la moitié des dépenses. L'opinion publique est scandalisée d'apprendre que la cour dépense 36 millions de livres en fêtes et pensions pour les courtisans.
Journée des Tuiles à Grenoble

La monarchie ne peut faire aboutir aucune réforme fiscale à cause de l’obstruction systématique des Parlementaires. La « Journée des tuiles de Grenoble » qui a lieu en 1788 illustre l'alliance contre-nature entre les parlements et le peuple. Les protestations des familles touchées par la crise économique se multipliant depuis mai, ces agitations poussent la garnison à intervenir le 7 juin. Celle-ci est reçue par des jets de tuiles lancées par les habitants de Grenoble montés sur les toits. Après la « journée des tuiles », une assemblée des trois ordres (noblesse, clergé, tiers état) appelée Réunion des États généraux du Dauphiné se réunit au château de Vizille près de Grenoble et décide la grève des impôts tant que les États généraux de la province n’auront pas été convoqués par le roi pour les voter. En faillite et incapable de rétablir l’ordre, Louis XVI cède en août 1788 et convoque les États-Généraux pour le 1er mai 1789.

L'année 1789 marque la fin de la monarchie absolue et de l’Ancien Régime

La révolution juridique (mai-début juillet 1789)

La campagne électorale pour l'élection des députés aux États-généraux

La réunion des États généraux a suscité de grands espoirs parmi la population française12. Les paysans espèrent une amélioration de leurs conditions de vie avec l'allègement, voire l'abandon des droits seigneuriaux. La bourgeoisie espère l'instauration de l'égalité en droit et l'établissement d'une monarchie parlementaire à l'anglaise[réf. souhaitée]. Elle peut compter sur le soutien d'une petite partie de la noblesse acquise aux idées nouvelles et du bas-clergé qui vit auprès du peuple et est sensible aux difficultés de celui-ci. Ceci explique l'animation du débat politique pendant l'élection des députés aux États-Généraux. Les débats portent, entre autres, sur l'organisation des États-Généraux. En effet, traditionnellement, chaque ordre élisait à peu près le même nombre de députés. Les élus de chaque ordre se réunissaient, débattaient et votaient séparément. Le résultat du vote de chaque ordre comptait pour une voix. C'était le principe du vote par ordre. De ce fait, il suffisait que les deux ordres privilégiés votent dans le même sens, celui du maintien des privilèges, et le tiers état se retrouvait en minorité.

Le tiers état demande le doublement du nombre des députés le représentant, afin que le nombre de leurs élus corresponde davantage à son poids dans la société, ainsi que le principe du vote par tête, c'est-à-dire une assemblée unique où chaque élu dispose d'une voix. Louis XVI accorde le doublement des députés du tiers état mais garde le silence sur la question du vote par ordre ou par tête.

Les députés du tiers état s'opposent au roi

Le 1er mai 1789, les députés arrivent à Versailles. Alors que ceux du clergé (291) et de la noblesse (270) sont reçus en grand apparat, ceux du tiers état (584)13 sont ignorés. Le 5 mai, le roi ouvre les États généraux. Son discours met en garde contre tout esprit d'innovation. Necker parle pendant trois longues heures, mais uniquement de questions financières. Aucune évocation des réformes politiques tant attendues n'est faite. Le pouvoir ne prend pas clairement position sur la question du vote par ordre ou par tête alors que les membres du tiers état se disaient mal représentés. Les ordres privilégiés prennent parti pour le vote par ordre. Le tiers état s'engage alors dans un processus de résistance en refusant de se réunir séparément des deux autres ordres. Au bout d'un mois de discussions et d'attente, le tiers état se décide à prendre l'initiative de vérifier les pouvoirs des députés par bailliage et sénéchaussée et non par ordre. Le 13 juin, trois curés répondent à l'appel. Le 16, ils sont dix.

Le 17 juin 1789, le tiers état et quelques membres de la noblesse et du clergé, sur proposition de l’abbé Sieyès, prennent le titre d’ « Assemblée nationale ». Le 19 juin, le clergé, qui compte une forte minorité de curés sensibles aux problèmes des paysans, décide de se joindre aux députés du tiers état pour la vérification des pouvoirs. Le 20 juin, le roi fait fermer la salle des Menus Plaisirs, lieu de réunion du tiers état. Ceux-ci se dirigent alors vers une salle de jeu de paume voisine.

Dans un grand enthousiasme, ils prononcent le serment du jeu de paume. Ils s’engagent à ne pas se séparer avant d’avoir donné une Constitution écrite à la France.

Le 23 juin, lors d'une séance royale, une réunion des trois ordres en présence du roi, Louis XVI ordonne aux députés de siéger en chambres séparées. Alors que les députés de la noblesse et du haut clergé obéissent et s'en vont, les députés du tiers état et ceux du bas clergé restent immobiles. Bailly, élu président en tant que doyen, lance au marquis de Dreux-Brézé venu leur demander au nom du roi de partir, cette phrase : « Allez dire à votre maître monsieur, que la Nation assemblée n'a d'ordre à recevoir de personne », à la suite de laquelle Mirabeau rajoute: « Nous sommes ici par la volonté du peuple et nous ne partirons que par la puissance des baïonnettes14. » Face à la résistance du tiers état, soutenu par le bas clergé et une cinquantaine de nobles, le roi invite, le 27 juin les trois ordres à débattre ensemble.

L’Assemblée reprend alors immédiatement sa marche en avant. Le 9 juillet, elle se proclame Assemblée nationale constituante. Durant ces journées, l’Assemblée réalise une autre révolution décisive : beaucoup de députés, effrayés par la tournure des événements, démissionnent ; l’Assemblée déclare qu’elle tient son mandat non pas des électeurs individuellement pour chaque député, mais collectivement de la Nation tout entière. C'est la mise en application du principe de la souveraineté nationale défendu par Diderot15.

Cette assemblée peut s’appuyer sur les espoirs de la majorité de la Nation, sur les réseaux de « patriotes ». En face, il n’y a que des ministres divisés, un gouvernement sans ressources financières et un roi velléitaire qui recule.

L'été 1789

La prise de la Bastille

La Genèse de la Révolte
Article détaillé : Prise de la Bastille.

Louis XVI fait mine de céder au tiers état. Mais, dès le 26 juin, il fait venir des troupes (20 000 hommes de régiments étrangers) sur la capitale. Or l’opinion parisienne est agitée. La bourgeoisie est déçue : pour l’instant, rien n’est sorti des débats à Versailles et elle a peur pour la survie de l’assemblée. Le peuple, lui, craint que les troupes ne coupent les routes du ravitaillement des Parisiens alors que, suite aux mauvaises récoltes de 1788, le prix du pain est au plus haut. Début juillet, des émeutes éclatent aux barrières d’octroi. Le roi renvoie ses ministres jugés trop libéraux, parmi lesquels Necker, contrôleur des Finances, renvoyé le 11 juillet. La nouvelle est connue à Paris le 12. Dans l’après-midi, dans les jardins du Palais-Royal, le journaliste Camille Desmoulinsexhorte la foule à se mettre en état de défense. Il considère le renvoi de Necker comme une attaque contre le peuple. Dans les jardins des Tuileries et aux Invalides, les Parisiens se heurtent au régiment dit du Royal-Allemand du prince de Lambesc dont les soldats sont accusés d'avoir tué des manifestants.

Le 13 juillet, quarante des cinquante-quatre barrières d’octroi sont incendiées. Les réserves de grains des couvents sont pillées. Une milice bourgeoise se forme.

La première journée révolutionnaire
Prise de la Bastille le 14 juillet 1789

L'effervescence grandit. Le matin du 14 juillet 1789, les émeutiers parisiens partent chercher des armes. Dans une atmosphère révolutionnaire, ils pillent l'arsenal de l’Hôtel des Invalides où ils trouvent des armes et des canons mais pas de poudre. Ils arrivent ensuite aux portes de la prison royale de la Bastille pour chercher de la poudre et y retrouvent d'autres émeutiers massés devant la forteresse du Faubourg Saint-Antoine depuis le matin.

En juillet 1789, il n'y avait dans la prison que sept prisonniers dont quatre faussaires, ainsi que deux fous dangereux et un « délinquant sexuel » enfermés à la demande de leur famille (ce dernier, vraisemblablement le célèbre marquis de Sade, bien qu'il fût transféré le 2 juillet 1789 à Charenton). La Bastille représentait aux yeux de tous l'arbitraire royal. En attendant d'être démolie, elle était gardée par quatre-vingts invalides et trente-cinq suisses. Une nombreuse troupe marche sur la Bastille : le gouverneur, le marquis Bernard-René Jordan de Launay, veut résister mais, à la demande de médiateurs venus de l'Hôtel de Ville où siège un comité permanent, organe de l'insurrection bourgeoise, il rédige à la hâte un papier par lequel il accepte la reddition de la forteresse en échange de la promesse qu'il ne sera fait aucun mal à la garnison. Il laisse la foule pénétrer dans la première cour. Puis il se serait ravisé et aurait fait tirer à la mitraille : il y a des morts. Des gardes françaises mutinées amènent alors des canons pris aux Invalides : le gouverneur cède et abaisse les ponts-levis. Il est cinq heures de l'après-midi. LesVainqueurs de la Bastille se dirigent alors vers l'Hôtel de Ville avec leurs prisonniers. En chemin, de Launay est roué de coups, massacré à coups de sabre, décapité au couteau par l'aide-cuisinier Desnot16 et sa tête mise au bout d'une pique. Arrivés à l’Hôtel de Ville, les émeutiers accusent le prévôt des marchands (fonction comparable à celle de maire) Jacques de Flesselles de trahison. Il est lui aussi assassiné, puis sa tête est promenée au bout d’une pique, avec celle de de Launay.

Après la victoire populaire

Alors que Louis XVI reconnaît le fait accompli, la démolition de la Bastille commence. Louis XVIcède à la pression parisienne et vient en personne le lendemain annoncer à l’assemblée le retrait des troupes qui encerclaient Paris. Il rappelle Necker ainsi que tous les ministres renvoyés. À l’Hôtel de ville de Paris, tous les membres de l’ancienne administration ayant pris la fuite, Jean Sylvain Bailly, président de l'Assemblée nationale, est nommé par acclamation « Maire de Paris ». La Fayette est nommé Commandant général de la Garde nationale. Une nouvelle organisation municipale allait se mettre en place. Louis XVI reconnaît celle-ci en se rendant à Paris le 17 juillet. À cette occasion, Bailly lui remet la cocarde bleue et rouge aux couleurs de la ville de Paris que Louis XVI fixe sur son chapeau, associant ainsi ces couleurs au blanc de la monarchie. Ce geste paraît sceller la réconciliation de Paris et de son roi. Dans les faits cependant, le roi accepte que son autorité soit tenue en échec par une émeute parisienne. Les députés acceptent que leur pouvoir dépende de la violence populaire.

Pendant ce temps, la renommée des « vainqueurs de la Bastille » gagne la France entière. La force l'a emporté, venant au secours des réformateurs. Très vite, une interprétation symbolique de la prise de la Bastille est élaborée. La Bastille y représente l'arbitraire royal. Les bruits les plus fous se répandent, qui décrivent des cachots souterrains emplis de squelettes et inventent le personnage fabuleux du comte de Lorges, victime exemplaire de cet arbitraire. Lors de la démolition de la forteresse, le « patriote » Palloy mène une entreprise de propagande politique rentable en vendant des pierres gravées et des chaînes qui en proviennent. La création de médailles commémoratives et la distinction des « vainqueurs de la Bastille » permet, par la suite, à de nombreux individus d'entamer des carrières politico-militaires intéressantes.

Ces événements déclenchent aussi la première émigration : le jeune frère de Louis XVI, le comte d’Artois, les grands du royaume comme leprince de Condé, le duc de Polignac et le duc d’Enghien. Leur destination est l’Angleterre, les Pays-Bas ou l’Allemagne. Tous pensent revenir dans les trois mois.

La Grande peur dans les campagnes françaises et la nuit du 4 août 1789

Les provinces n'ont pas attendu Paris; dans de nombreuses villes les patriotes se constituent en comités permanents et prennent parfois le pouvoir municipal. Ainsi à Rennes et Strasbourg des groupes assaillent les arsenaux où les armes leur sont données sans résistance; d'autres groupes prennent les citadelles de Bordeaux, Nantes ou Marseille où les garnisons se rendent. En marge de ces mouvements, se constitue la Garde nationale. Barnave recommande pour Grenoble qu'elle soit réservée à la "bonne bourgeoisie". En effet leur rôle est souvent de contrôler les comités permanents et les mouvements populaires17.

En province, à partir du 15 juillet 1789 jusqu'au 6 août 1789, les campagnes bruissent de rumeurs confuses appelées « Grande Peur ». Les paysans craignent que les récoltes ne soient pillées par des brigands. À l'annonce de l'arrivée de brigands, le tocsin sonne dans les villages. Les paysans s'arment de fourches, de faux et autres outils. Quand ils s'aperçoivent qu'il n'y a aucun danger, au lieu de retourner vaquer à leurs occupations, ils se dirigent vers le château du seigneur. Ils exigent les titres seigneuriaux qui établissaient la domination économique et sociale de leurs propriétaires et les brûlent. Si le seigneur ou ses gens résistent, ils sont molestés. On compte de très rares cas de seigneurs assassinés, ainsi que des châteaux pillés ou brûlés.

Face à ces violences, l'Assemblée réagit en abolissant les privilèges, les droits féodaux, la vénalité des offices et les inégalités fiscales dans la nuit du 4 août 1789. C’est la fin de la société d'Ancien Régime. Toutefois les députés, presque tous propriétaires fonciers, qu'ils soient nobles ou bourgeois, se ravisent en partie pendant la rédaction des décrets du 5 au 11 août 1789. Les droits personnels (corvées, servage...) et le monopole de la chasse pour le seigneur sont simplement supprimés. Les droits réels portant sur la rente de la terre (cens, champart) doivent être rachetés. Seuls peuvent se libérer totalement les paysans les plus riches. Les propriétaires d'offices reçoivent une indemnité qu'ils investissent en partie dans l'achat de biens nationaux. Ainsi les possédants ont pu sauvegarder leurs intérêts économiques tout en mettant fin aux révoltes paysannes.

Le 26 août 1789, l’Assemblée constituante vote la Déclaration des Droits de l'Homme et du Citoyen. S’inspirant des principes des Lumières, elle est une condamnation sans appel de la monarchie absolue et de la société d'ordres. Elle est aussi le reflet des aspirations de la bourgeoisie de l'époque: la garantie de libertés individuelles, la sacralisation de la propriété, le partage du pouvoir avec le roi et à tous les emplois publics.

Paris de nouveau capitale

Dès septembre 1789, l'Assemblée vote les premiers articles de la future constitution limitant le pouvoir royal. Les difficultés d’approvisionnement de Paris en grains et une rumeur relative au piétinement de la cocarde tricolore par le régiment de Flandre fidèle au Roi, provoquent les journées des 5 et 6 octobre 1789, où une foule majoritairement composée de femmes se rend à Versailles voir le roi. Ce dernier va dans un premier temps satisfaire leurs revendications. Dans la même journée, le président de la constituante Mounier, va à nouveau demander que Louis XVI promulgue la Déclaration des droits de l'homme et du citoyen de 1789 et les lois du 4 et du 26 août abolissant la société d'ordres. Dans la soirée, à la demande de la commune de Paris, La Fayette arrive également à Versailles. Le lendemain à l'aube, une partie de la foule menace la famille royale et deux gardes du corps sont tués. Grâce à l'intervention de La Fayette (selon les conclusions de l'enquête rendues par le Châtelet, sur cet évènement, pivot de la révolution : « le salut du roi, de la reine, de la famille royale, fut uniquement dû à la Garde nationale et à son général »)18. A la suite de cette journée, le roi accepte de quitter Versailles.

Article détaillé : Journées des 5 et 6 octobre 1789.

Désormais, le roi et l’Assemblée nationale siègent à Paris, surveillés par la Garde nationale et menacés par l’émeute.

Le pouvoir royal s'en trouve extrêmement affaibli. La France reste une monarchie mais le pouvoir législatif est passé entre les mains de l’Assemblée constituante. Des commissions spécialisées issues de l’Assemblée ont la haute main sur l’ensemble de l’administration qui se soucie de moins en moins du pouvoir du roi. Les ministres ne sont plus que des exécutants techniques surveillés par l’Assemblée. Néanmoins, le roi garde le pouvoir exécutif. Les lois et décrets votés par l'Assemblée ne sont valables que si le roi les promulgue. Par ailleurs, les intendants et autres agents de l'administration de l’Ancien Régime restent à leur poste jusqu’à la formation d’une nouvelle administration. Jusqu'à l'été 1790, les intendants qui n’ont pas démissionné continuent d'exercer leurs fonctions, bien que leur étendue ait été considérablement réduite.

L’échec de la monarchie constitutionnelle

Royaume de France
Monarchie constitutionnelle



Drapeau et armoiries

Devise : La nation, la loi, le roi

Informations générales
StatutMonarchie constitutionnelle
Histoire et évènements
4 septembre 1791Louis XVI prête serment à laConstitution
10 août 1792Suspension de Louis XVI

Entités précédentes :

Entités suivantes :

La régénération de la France

La réorganisation administrative

La création des départements

L'Assemblée constituante, en majorité constituée de bourgeois, entreprend une vaste œuvre de réforme en appliquant les idées des philosophes et économistes duxviiie siècle. Les années de la Révolution française sont caractérisées par un bouillonnement des idées et des débats dans la France entière. La presse ne sera pleinement libre qu'entre 1789 et 1792.

Les premiers travaux de l'assemblée sont consacrés à la réforme administrative. Les circonscriptions administratives de l'Ancien Régime étaient très complexes. Les généralités, les gouvernements, les parlements et les diocèses se superposaient sans avoir les mêmes limites. Les députés entreprennent de les simplifier. Ils s'attachent tout d'abord à la réforme municipale, rendue pressante par le désordre suscité dans les corps municipaux par les troubles de l’été. La loi du 14 décembre met en place la municipalité. À partir de janvier 1790, chaque commune de France organise l'élection de ses élus. Ce sont les premières élections de la Révolution.

Par la loi du 22 décembre 1789, l’Assemblée crée les départements, circonscriptions à la fois administratives, judiciaires, fiscales et religieuses. Au nombre de 83, ces départements portent des noms liés à leur géographie physique - cours d'eau, montagnes, mers – et ils sont divisés en districts, cantons et communes. Cependant la mise en œuvre de cette réorganisation n'est pas pleinement démocratique: leurs dirigeants ne sont élus que par les citoyens les plus riches appelés citoyens actifs. Au printemps 1790, une commission est chargée par l'assemblée du découpage de la France et de répondre aux litiges occasionnés entre les villes candidates à des chefs-lieux. Les nouvelles administrations élues par les citoyens actifs se mettent en fonction à partir de l'été 1790 jusqu'à 1791.

Les libertés économiques

Sous l'Ancien régime, les activités économiques dépendaient du bon vouloir du Roi, étaient strictement encadrées par l'État royal ou par des réglementations qui limitaient le nombre de producteurs. Toutes les entraves à la liberté de production, qu'elles soient agricoles, artisanales ou industrielles, sont supprimées. Dans un climat de défiance vis-à-vis des regroupements professionnels, la loi Le Chapelier est votée le 14 juin 1791. Cette loi, restée fameuse dans l'histoire du monde ouvrier, interdit toutes coalitions ou regroupements d'ouvriers sous peine de mort, on dirait syndicats de nos jours. La grève n'existe pas.

La révolution, dans sa méfiance du peuple, dans son exaltation des libertés individuelles, met les ouvriers dans l'incapacité de s'organiser pour la défense de leurs droits ou l'enrichissement de leurs salaires pour près d'un siècle.

La question religieuse

Dès le 11 août 1789, la dîme est supprimée sous réserve de rachat19, privant ainsi le clergé d'une partie de ses ressources. Le 2 novembrede la même année, sur proposition de Talleyrand, évêque d'Autun, les biens du clergé sont "mis à la disposition" de la Nation pour l'extinction de la dette publique. Ils deviennent des biens nationaux qui seront vendus par lots pour combler le déficit de l'État. La même année, lesassignats, qui deviendront une forme de papier-monnaie, sont introduits. Vu l’urgence de la situation financière, l'Assemblée constituante fait des biens nationaux la garantie d’un papier que ses détenteurs pourront échanger contre de la terre. Utilisés d’abord comme bons du Trésor, ils reçoivent un cours forcé en avril 1790 pour devenir une véritable monnaie. On émet ainsi pour 400 millions d’assignats en titres de1 000 livres : c’est le début d'une forte période d'inflation.

La nationalisation des biens du clergé amène l'Assemblée constituante à s'intéresser au financement du culte: pour ceci, un Comité ecclésiastique est constitué. Le 13 février; les vœux de religion sont abolis et les ordres religieux supprimés sauf, à titre provisoire, les maisons hospitalières et enseignantes. Les municipalités procèdent aux inventaires dans les mois suivants et réclament souvent les bibliothèques qui vont servir à constituer les premiers fonds des bibliothèques municipales. La vente des biens nationaux débute en octobre; ils sont souvent rachetés par la bourgeoisie qui dispose des fonds importants qui permettent d'acheter vite20.

La Constitution civile du clergé, adoptée le 12 juillet 1790 et ratifiée par le roi le 24 août 179021, transforme les membres du clergé en fonctionnaires salariés par l’État. Les membres du clergé séculier sont désormais élus et doivent prêter un serment dans lequel ils s'engagent à accepter et protéger la nouvelle organisation du clergé22. Suivant une tradition gallicane et janséniste bien ancrée dans une partie de la bourgeoisie parlementaire, en accord avec une partie de l'héritage des Lumières favorable à la laïcisation de la société, les députés n'ont pas demandé au pape son avis sur les réformes du clergé catholique. Les premiers clercs commencent à prêter serment sans attendre l'avis du souverain pontife.

Par décret du 27 novembre le serment est rendu obligatoire pour bénéficier des traitements et pensions versés aux membres du clergé constitutionnel: les ecclésiastiques doivent choisir, peuvent-ils accepter une réforme opérée sans l'aval des autorités légitimes?. Tous les évêques, sauf quatre, refusent de le prêter; ils entrent en résistance passive et malgré la suppression de 45 diocèses, ils continuent à agir comme si les nouvelles lois n'existaient pas. Les officiers ecclésiastiques députés à la Constituante doivent le prêter avant le 4 janvier 1791; on y dénombre 99 jureurs sur les 250 députés qui y étaient astreints. Mais, dès mars 1791, le pape Pie VI condamne toutes ces réformes visant l’Église de France, ce qui amène un certain nombre de jureurs à se rétracter. Malgré la difficulté à dresser des chiffres globaux, on peut estimer à 52 %23 la proportion d’ecclésiastiques non jureurs ou réfractaires.

La Constitution civile du clergé a divisé la population en deux camps antagonistes. Pour Michelet, Mignet ou Aulard, elle fut la grande faute de la Révolution française. Le drame de 1792-1793 est en germe. Dès 1790, des troubles entre Protestants et Catholiques avaient éclaté à Nîmes24. La question du serment dégénère en affrontement violent dans l'ouest où les villes soutiennent les prêtres jureurs et les campagnes les réfractaires.

Le roi et la Révolution

La fête de la Fédération

La fête de la Fédération, le 14 juillet 1790

Un an après la prise de la Bastille, la fête de la Fédération donnée le 14 juillet 1790, au Champ-de-Mars, pour célébrer l’avènement de la cité nouvelle25, restera la plus éclatante des fêtes révolutionnaires26 et constitue le couronnement du mouvement des fédérations provinciales27. Il s’agit, pour les élus de la Constituante, d’affirmer la grande fraternité révolutionnaire dans une journée d’union nationale alors que des milliers de cérémonies analogues ont lieu simultanément en province28.

Après une messe célébrée par Talleyrand, le marquis de La Fayette, suivi par le Corps législatifjurent fidélité à la Nation, à la Loi et au Roi, puis Louis XVI et la Reine prêtent serment de fidélité à la Constitution et à la Nation29. Quoique ce moment de communion nationale puissent laisser croire aux observateurs de l'époque que le roi a accepté les changements issus de la Révolution, en fait, il n'en est rien30 ; Louis XVI, à son habitude, louvoie entre les différents courants. Des voix discordantes se font entendre et l’unité tant recherchée n’existe ni dans la droite absolutiste, qui juge le roi prisonnier, ni même à gauche où Marat jette le trouble en s’attaquant à La Fayette31, et en prophétisant Varennes32. Cette fête, qui doit clore la Révolution, se révèle illusoire sur ce plan comme sur celui de l'entente nationale33.

Varennes et ses suites

Alors qu’à cette période Louis XVI possède un rôle important et que le système monarchique n’est pas contesté34, la tentative de fuite du roi, le 20 et 21 juin 1791, est un des actes essentiels de la Révolution car elle démontre l’incompatibilité de la royauté et de la nation révolutionnaire et précipite le conflit intérieur35 entraînant une division entre jacobins monarchistes constitutionnels et jacobins démocrates36. Ces premiers comme Bailly, La Fayette ou Barnave, pressés de terminer la Révolution mettent sur pied la thèse de l'enlèvement du roi et par les décrets du 15 et 16 juillet le font innocenter et rétablir dans ses fonctions, ceci devant l’opposition des patriotes républicains et démocrates37 — venus surtout des Cordeliers — bien décidés à réclamer la mise en accusation du roi et l’instauration d’une république38 en déposant une pétition au Champ-de-Mars. Cette pétition antilégaliste fournit, le 16 juillet 1791, un prétexte aux bourgeois libéraux pour rompre avec le club des Jacobins et fonder celui des Feuillants dont ils prennent le nom39.

Le lendemain 17 juillet, à la suite d’incidents, la loi martiale est décrétée par la municipalité, néanmoins, les patriotes manifestant malgré tout, la tentative de maintien de l’ordre commandée par La Fayette et Bailly tourne à une répression sanglante lors de la fusillade du Champ-de-Mars40. Cette répression41 créé une rupture durable entre la bourgeoisie modérée constitutionnelle, représentée par les nouveaux Feuillants, et les démocrates révolutionnaires42, représentés par des hommes comme Danton, Marat ou Robespierre ou des républicains comme Condorcet.

Dès lors, une partie de l'opinion publique doute de la sincérité du roi ; la question religieuse, et la fuite de Varennes le déconsidèrent dans sa volonté d’accepter la Révolution et de jouer le jeu constitutionnel43. Journalistes et pamphlétaires, de la partie la plus avancée de l'opinion publique, multiplient les grossièretés à son égard et celui de la Reine44 alors que les journaux royalistes comme « L'Ami du roi » ou « Les Actes des apôtres » prêchent la résistance ouverte45. Cependant, le calme revenu — après la répression46 qui s’abattit, dès le 17 juillet et l’amnistie de septembre suivant, contre les partisans de changements plus profonds47 — la très grande majorité des députés et du peuple français veulent croire à la sincérité du roi ainsi qu’à son attachement au nouveau régimeet se trouve prêt à lui renouveler leur confiance48. Ainsi, la crainte des violences, des désordres, la peur des foules et des surenchères démocratiques affermissent la position des alliés des monarchistes constitutionnels49.

La Constitution de 1791
Article détaillé : Constitution de 1791.

La révision de la Constitution de 1791, achevée le 3 septembre, est acceptée le 13 par le roi qui prête serment de fidélité le lendemain50. Les Constituants reprennent les idées de Montesquieu, sur la séparation des pouvoirs, et de Rousseau sur la souveraineté populaire ainsi que sur la suprématie du pouvoir législatif51. Mais leurs applications trop strictes consacrent une séparation trop rigide entre l’exécutif et le législatif ; ainsi, la Constitution ne prévoit rien pour régler les désaccords entre eux52 et, plus grave, avec le veto royal, les rédacteurs n’ont pas prévu le cas de guerre53. Le roi possède le pouvoir exécutif et, même si son autorité directe est très limitée, il détient le titre de représentant de la Nation, est irresponsable et inviolable devant l’Assemblée, qui ne peut rien contre lui. Le roi dispose d’un veto suspensif — c’est-à-dire qu’un décret rejeté peut-être représenté par les deux législatures suivantes (en tout presque 6 ans)54— qu’il peut mettre contre toute loi qui lui déplaît et continue aussi de nommer lesministres, choisis hors de l’Assemblée, les ambassadeurs, les chefs de l’armée et les hauts fonctionnaires55.

L’Assemblée législative

Le pouvoir législatif, qui siège à partir du 1er octobre 1791, est confié à une assemblée unique de 745 députés élus au suffrage censitaire à deux degrés, l’Assemblée nationale législative (Révolution française). La loi électorale adoptée par la Constituante le 4 décembre 1789 divise les citoyens en deux catégories : les citoyens « actifs » qui, payant le « cens », ont le droit de vote, et les citoyens « passifs » qui, ne le payant pas, ne votent pas56. Ainsi, sur une population estimée à 24 millions d'habitants, la France compte environ 4,3 millions de « citoyens actifs » et 3 millions de citoyens « passifs57 ». Le 16 mai 1791, les Constituants ayant fait décréter qu’aucun de leurs membres ne pourra se représenter à la prochaine législature, les nouveaux députés sont des hommes nouveaux, pour la plupart expérimentés58 aisés et plutôt jeunes. Ces nouveaux élus auront en charge la mise en œuvre de la nouvelle Constitution59. La droite est désormais représentée par 250 membres des Feuillants, partisans sincères de la monarchie constitutionnelle, dont le but est de terminer la Révolution ; le Centre ou Indépendants, que l’on nomme aussi « parti constitutionnel », avec 345 députés non inscrits, représente le groupe le plus important. Lagauche est représentée par 136 membres inscrits au club des Jacobins, essentiellement des futurs girondins, et enfin l’extrême gauche, peu nombreuse, est représentée par les révolutionnaires les plus avancés60.

La fracture religieuse

Louis XVI qui avait sanctionné tous les décrets touchant les ecclésiastiques commence à y opposer son veto à partir de 1791.

Les nouveaux évêques, élus dès janvier par les citoyens actifs, sont sacrés à partir de février et s'installent dans leur diocèse. Ils doivent recruter des curés et ordonnent des séminaristes qui n'ont qu'une formation rudimentaire61. Les nouveaux curés s'installent à partir de février à Paris ; en province les élections sont plus tardives et marquées par une forte abstention. Elles se déroulent parfois jusqu'en février 179262. Surtout, conformément aux décrets parus entre 1790 et 1792, les circonscriptions paroissiales sont remaniées et un très grand nombre supprimé : or c'est toucher à la cellule religieuse et politique à laquelle les fidèles sont le plus attachés, ce qui déclenche un flot de protestations. Si la fermeture de l'église est décidée, c'est l'émeute, comme à La Fausse (Maine-et-Loire) où le curé constitutionnel qui doit y procéder est accueilli par des femmes qui le menacent de mort et lui lancent des pierres63.

La chute de la monarchie

La marche vers la guerre

Léopold II, empereur du Saint Empire

Pour les patriotes, la question des émigrés est devenue essentielle car ceux-ci, en grande partie regroupés à Coblence autour du Comte d'Artois, maintiennent une agitation permanente aux frontières et font pression sur les souverains étrangers pour qu'ils interviennent dans les affaires françaises. Pour laisser les émigrés interpréter leur proclamation comme un ultimatum et intimider les Jacobins64, le roi de Prusse et l'empereur d'Autriche font une déclaration commune, ladéclaration de Pillnitz65, le 27 août 1791, où ils manifestent leur inquiétude. Cette déclaration est perçue par l'opinion révolutionnaire comme une menace66.

Ainsi, le 31 octobre 1791, l'Assemblée nationale législative vote un décret qui, dirigé directement contre les émigrés67, exige que ceux-ci reviennent en France dans un délai de deux mois faute de quoi leurs propriétés seront confisquées ; le 29 novembre suivant, deux autres décrets sont votés : un premier invite Louis XVI à sommer l'Électeur de Trèves de disperser leur armée68, puis un second qui impose le serment civique aux prêtres réfractaires sous peine de privation de pension ou même de déportation en cas de trouble à l'ordre public. Contre l’avis de la droite modérée69, le roi met son veto aux décrets qui frappent les émigrés et les prêtres réfractaires, mais accepte de sanctionner l’Électeur de Trèves qui, vassal de l’empereur d’Autriche, rend la guerre possible70.

Le vote et le décret qui suivent l'annexion, le 13 septembre 1791, d’Avignon et du Comtat Venaissin71 jusque là possessions pontificales, puis l’affaire des princes possessionnés d'Alsace, qui s’estiment spoliés par l'abolition des droits féodaux dans leurs fiefs alsaciens (Princes possessionnés), répandent des alarmes dans toutes les Cours d’Europe72. Mais le souverain d’Autriche Léopold II reste fidèle à sa politique d’intimidation et supprime le 21 décembre 1791, le principal prétexte73 pouvant conduire à une déclaration de guerre74. De ce fait le décret contre l’Électeur n’a pas plus été suivi d’effet que les annexions d’Avignon et du Comtat Venaissin ; la France en cet automne de 1791 n’est menacée par aucune puissance étrangère75.

Néanmoins le roi, conscient de la désorganisation de l'armée, espère secrètement, comme les tenants de la guerre, l’ouverture des hostilités et une défaite rapide de la France afin de retrouver son ancienne grandeur, alors que les Jacobins souhaitent, pour consolider la Révolution, se lancer dans le prosélytisme révolutionnaire76. Robespierre, s’il n’est pas un opposant systématique à la guerre est un des rares à s'opposer à un conflit. Pourtant pour des raisons différentes tout le monde veut la guerre et cette solution semble s’imposer à la majorité du personnel politique77.

La guerre modifie les rapports de force

Proclamation de « la Patrie en danger » du 11 juillet 1792, haut-relief en bronze deLéopold Morice, Monument à la République,Place de la République, Paris, 1883

Le 20 avril 1792, sur proposition de Louis XVI et après un vote à une écrasante majorité de l’Assemblée législative, la guerre est déclarée au « roi de Bohême et de Hongrie », c'est-à-dire à l’Autriche seule et non à l’Empire78. Les Girondins parlent alors d'une guerre des peuples contre les rois, d'une croisade pour la liberté. Mais l'armée française, totalement désorganisée par l'émigration d'une partie des officiers nobles, n'a pas les capacités requises pour mener une campagne et subit ses premières défaites79 qui laissent les frontières nord et nord-est dégarnies. Ces événements développent chez les patriotes un sentiment de trahison de la Cour, des aristocrates et des prêtres réfractaires. Sous la poussée des Girondins, l’Assemblée vote alors trois décrets de précaution et de défense organisant la déportation des prêtres réfractaires (27 mai), le licenciement de la garde du roi (29 mai) et la constitution d’un camp de gardes nationaux(Fédérés) pour défendre Paris (8 juin)80.

Le 12 juin, Louis XVI renvoie les ministres patriotes et, le 13, met son veto aux décrets sur les réfractaires et sur les fédérés. Cette situation provoque le 20 juin 1792 une nouvelle journée révolutionnaire qui voit le peuple investir les Tuileries. Mais pour une fois, le roi tient bon et accepte l'humiliation de porter le bonnet phrygien devant les sans-culottes, et refuse de revenir sur sa décision81. L’entrée en guerre de la Prusse aux côtés de l’Autriche (6 juillet) oblige l'Assemblée législative à contourner le veto royal en proclamant « la patrie en danger » le 11 juillet 1792 et en demandant à tous les volontaires d'affluer vers Paris82.

Le renversement de la monarchie

Le 10 août 1792 : la seconde Révolution

Suggéré par la Reine et ébauché par Louis XVI, le manifeste de Brunswick83, rédigé à Coblence le25 juillet 1792, est connu à Paris le 1er août suivant ; ce texte promettant aux parisiens « une exécution militaire et une subversion totale » s’il est fait la moindre violence à la famille royale, ne laisse plus aucun doute aux patriotes sur la trahison du roi. D’une rare maladresse ce document, loin d’effrayer les sans-culottes, enflamme les sections parisiennes tout en leur donnant le prétexte recherché pour relancer la Révolution et faire chuter la monarchie84.

Dirigée autant contre l'Assemblée que contre le roi85, peu de journées révolutionnaires n’ont été préparées plus longuement et plus méthodiquement que cette journée du 10 août 179286 Ainsi, dans la nuit du 9 au10 août, une Commune insurrectionnelle se forme à l’Hôtel de ville et remplace la municipalité légalement établie. Au petit jour, les insurgés composés de gardes nationaux des faubourg patriotes, et des fédérés se présentent devant les Tuileries que défendent des volontaires nobles, la garde suisse et une poignée de gardes nationaux. Contenus un temps, et malgré de lourdes pertes, les insurgés prennent d’assaut le palais qui est investi et pillé et dont une partie de la garde suisse est massacrée87. Cependant, avant l’attaque, le roi accompagné de la famille royale s’est réfugié dans l'enceinte de l'Assemblée législative qui le reçoit avec respect, mais le suspend de ses fonctions après le succès complet du mouvement insurrectionnel88.

Dans le même temps est décrétée l’élection d’une Convention nationale qui, seule, pourra décider de la déchéance du souverain et aura la charge de rédiger une nouvelle constitution89. Le soir du 10 août (séance de 9 heures), l’Assemblée législative désigne par acclamation un conseil exécutif provisoire comprenant six ministres90 ; mais l’Assemblée législative est devenue une simple chambre d’enregistrement : c’est la nouvelle Commune de Paris qui cumule les pouvoirs91.

L’entrée en guerre de la Prusse aux côtés de l’Autriche précipite la reprise des opérations militaires et le 19 août, ayant fait leur jonction, les troupes ennemies pénètrent en France faisant tomber les places fortes les unes après les autres92. Le danger est extrême et c’est dans ce contexte que Danton déclare le 2 septembre 1792 : « De l’audace, encore de l’audace, toujours de l’audace et la Patrie sera sauvée ». Le peuple, entre panique et rancœur, rend responsable de la situation les ennemis de l'intérieur et se porte le 2 septembre 1792 sur les prisons de Paris où il massacre, après un jugement sommaire, la plupart de ceux qui s’y trouvent incarcérés : les prêtres réfractaires, les suspects d'activités contre-révolutionnaires, les détenus de droit commun et même des filles publiques93. Les tueries dureront jusqu’au 6 septembre à Paris sans que les autorités administratives n’osent intervenir94, et les députés ne les condamneront pas avant plusieurs mois95. Lesmassacres de Septembre, point culminant de la « Première Terreur » frappent l'opinion et marquent une radicalisation de la Révolution.

Les forces en présence à la Convention

Madame Roland, égérie des Girondins

Les élections à la Convention se déroulent pendant les massacres de Septembre, ce qui instaure un climat oppressant. Sur 7 millions d’électeurs, on estime qu’environ 90 % se sont abstenus; on constate une forte progression des Montagnards, car le choix des députés appartient à une minorité décidée à sauver la république96. Désormais, le droit de voter concerne tous les Français à partir de vingt et un ans, mais une petite proportion seulement se rend dans les assemblées primaires97. Les élus sont presque tous issus de la bourgeoisie dont un tiers vient des métiers de justice. Deux camps antagonistes s'opposent : les Brissotins ou Girondins qui se méfient des Clubs, des sections parisiennes et de la Commune de Paris98, trouvent leurs appuis en province et parmi la riche bourgeoisie du négoce et des manufactures99. Ils sont très attachés aux libertés individuelles et économiques de 1789 mais répugnent aux mesures d’exceptions. Les Girondins sont capables comme les Montagnards, de courage, de probité, de désintéressement, mais aussi d’autorité et de persévérance100. Ils sont dirigés par Brissot, Vergniaud, Pétion, Roland ou plus tard Buzot.

Les Montagnards qui siègent sur les bancs les plus hauts — d’où leur nom — s’identifient auxJacobins ; leur « clientèle » se situe chez les artisans ruraux et les petits exploitants. Capables d’opportunisme, réalistes, ils sont surtout attirés par les initiatives conciliables avec l’intérêt national et leur groupe est politiquement plus homogène que celui de leurs adversaires. Ces défenseurs de la cause populaire sont, comme les Girondins, des bourgeois provinciaux qui se méfient des extrêmes101. Ayant compris que pour vaincre, la Révolution ne pouvait se passer du concours du peuple, ils réussissent à gagner à leur cause ce Paris populaire, fait d’ouvriers, d’artisans, de boutiquiers102, et sont prêts à prendre des mesures d'exception pour sauver la République. Leurs chefs sont, entre autres, Robespierre, Danton, Marat ou Saint-Just.

Au centre, siège une majorité de députés : les « Indépendants », appelés aussi le Marais ou la Plaine qui sont attachés à la Révolution, mais sans hommes marquants ; leurs opinions sont fluctuantes103. Ils soutiennent les Girondins pour défendre la propriété et la liberté et les Montagnards quand il s’agit de secourir la nation. Mais, pour tous ces groupes, aucun relevé précis ne peut-être établi pour les définir avec clarté car aucun ne possèdent de lignes politiques limpides ; ils demeurent très instables104.

Le 20 septembre 1792, avec la bataille et la victoire de Valmy sur les prussiens, l’armée française, commandée par le général Charles-François Dumouriez, arrête l’invasion. Le 8 octobre, il pénètre en Belgique pour obliger les autrichiens à lever le siège de Lille et les refouler hors des frontières105. Dans le même but, le Général Custine s’empare de Spire (30 septembre), de Worms (5 octobre), puis de Mayence et de Francfort (les 21 et 22 octobre), ce qui lui permet de tenir la rive gauche du Rhin alors que Dumouriez, en remportant la victoire décisive deJemmapes le 6 novembre 1792, se rend maître de la Belgique. À cette période les troupes françaises occupent aussi la Savoie, possession de la Maison de Savoie106. Partout les Français propagent leur idéal révolutionnaire et on commence à parler des frontières naturelles ; mais c’est surtout les rapports de force militaire et diplomatique qui se trouvent modifiés105.

Avant de se séparer, le 20 septembre 1792, l’Assemblée législative décide de laïciser l'état civil, qui désormais devra être tenu par les communes, d’autoriser le divorce et décrète le renouvellement complet de la Commune insurrectionnelle de Paris. Le lendemain, 21 septembre, la Convention nationale tient officiellement sa première séance ; disposant provisoirement des pouvoirs législatif et exécutif celle-ci proclame d’emblée l'abolition de la royauté, l'avènement de la République en France et décide que la nouvelle constitution sera ratifiée au suffrage universel. Le lendemain elle décrète qu’à partir de cette date tous les actes publics devront débuter de l’an I de la République107 : c’est pour la France, le début d'une ère nouvelle.

La Première République

Article détaillé : Première République française.

Girondins et Montagnards

Procès et mort du roi

Article détaillé : Procès de Louis XVI.

Après le 10 août, puis abolition de la monarchie, la question se pose de savoir de ce que l’on va faire du prisonnier du Temple108. À cette période la Convention est dominée par les Girondins où la plupart des élus du Centre leur sont favorables ; ils sont aussi majoritaires au conseil exécutif109. L’ouverture prochaine du procès du roi les divise sur les mesures à prendre pour régler le sort de celui-ci ; dès lors ils cherchent à en retarder le jugement qu’ils trouvent inopportun110alors que les Montagnards, plus radicaux, veulent une rupture définitive avec l’ancien régime pour fonder la République111. Mais, déjouant les calculs des uns et des autres, la découverte, le 20 novembre 1792 aux Tuileries, dans « l'armoire de fer » de documents accablants pour le roi rend le procès inévitable : dès lors ne pas statuer sur son sort peut provoquer une nouvelle flambée révolutionnaire. Malgré le principe de la séparation des pouvoirs, c’est la Convention qui va juger le roi ; ainsi, le procès qui commence le 11 décembre 1792 sera le début d’une lutte à mort entre Girondins et Montagnards pour le contrôle de l’Assemblée et de la Révolution112.

Le roi, qui ne connaît pas encore officiellement les faits qu’on lui reproche, explique qu'il n'a agi que pour le bien de la France113, mais il ignore encore la découverte de l’armoire de fer et de ses papiers compromettants ; pris au dépourvu, il se défend mal et nie même l’évidence114. Cependant, dans ce procès les fautes du roi, même prouvées, comptent peu devant l’utilisation politique de la sanction112, alors même que Marat a arraché à l’Assemblée « que la mort du tyran » soit votée par appel nominal à haute voix : c’est un grand avantage pour les partisans de la mort car les députés vont devoir voter sous les yeux et sous la pression des tribunes115. Ainsi le régicide va devenir une preuve de la sincérité républicaine116. Le 15 janvier, à l'issue des débats, le roi est reconnu coupable à une écrasante majorité, 693 voix contre 28, et le 17 janvier il est condamné à mort par une majorité plus étroite, 387 voix contre 334117. Philippe l'Égalité, duc d'Orléans et cousin du roi va lui aussi voter la mort, marquant le point de départ de la lutte entre orléanistes et légitimistes qui prendra place le siècle suivant. Le sursis et l'appel au peuple demandés par les Girondins sont repoussés (20 janvier). Louis XVI est guillotiné le 21 janvier 1793place de la Révolution.

Son exécution fait une impression profonde dans la population française et frappe de stupeur les souverains d'Europe118 : mais le supplice de Louis XVI est aussi un défi à l'Europe monarchique. La déclaration de guerre à l’Angleterre (1er février 1793) entraîne la formation de lapremière coalition.

La Vendée

Pour faire face et remplacer les volontaires de 1792, qui ont légalement quitté l’armée, la Convention décrète une levée de 300 000 hommes (24 février). Cette levée doit se faire par tirage au sort, ce qui provoque une vaste protestation119 spontanée essentiellement paysanne, enAlsace, en Bretagne, dans tout le Massif central : en fait elle a suscité des résistances dans tout le pays120, mais dans la plupart de ces régions les soulèvements armés retombent ou sont étouffés avant d’avoir pu se développer alors qu’en Vendée la rébellion s’organise et prend de l’ampleur121.

L'insurrection vendéenne, qui débute à Cholet le 3 mars 1793122, est directement liée à l’effort de guerre décidé à l’Assemblée par le décret du 24 février123 mais, si la fermentation se généralise, les causes en sont aussi d’ordre économique et social ; les raisons d’ordre politique et religieux ne viennent qu’ensuite124, car les paysans vendéens ne sont pas plus royalistes qu’ils ne sont partisans de l’ancien régime — ils n’ont pas bougé à l’annonce de l’exécution du roi — et, quoique poussés par les prêtres réfractaires, ils ne se sont pas soulevés en 1792 pour les défendre contre la déportation : ils se révoltent pour ne pas aller combattre loin de leurs villages. Cette insurrection prend très vite de l’importance quand la Vendée se soulève d’un bloc125. Pour tenter d’arrêter ces émeutes la Convention vote, le 19 mars 1793, une loi qui met en place une véritable logique de terreur : tous les insurgés pris les armes à la main ou convaincus d’avoir participé aux attroupements seront exécutés126. Très vite, à la Convention, les insurgés sont traités de « brigands » et Paris donne le nom de « Guerre de Vendée » à leurs soulèvements127. Pour terroriser les ennemis de l’intérieur et de l’extérieur, la convention crée le Tribunal révolutionnaire (10 mars) et, pour mener à bien cette politique, le Comité de défense générale est transformé en Comité de salut public (6 avril)128.

La fin des Girondins

Les mois qui suivent l’avènement de la République résonnent des affrontements entre Montagnards et Girondins. Les divergences qui sont apparues au printemps de 1792 sur les nécessités de la guerre ont laissé des traces ; ainsi le 10 août 1792, après la victoire de la Commune insurrectionnelle et des sans-culottes, les rivalités entre les deux groupes apparaissent très vite comme un conflit de classe129 : c’est donc deux façons de concevoir le contenu à donner à la République qui provoque l’affrontement, même si ces différences politiques ne sont pas propres uniquement aux Girondins mais reflètent aussi l’état d’esprit de la province130. Mais en définitive la Gironde disparaîtra de la scène de la Révolution à la suite de ses incohérences politiques et principalement d’avoir voulu la guerre sans s’être donné les moyens de la mener ; d’avoir voulu abattre la monarchie pour ensuite essayer de la sauver ; d’avoir, par son libéralisme, renforcé la crise sans trouver les solutions pour y remédier ou pour avoir relancé le mouvement révolutionnaire pour ensuite en freiner l’élan131. Les journées révolutionnaires des 31 mai et 2 juin 1793, avec l’arrestation des principaux chefs Girondins, mettent fin à leur prépondérance politique.

La République en danger (1793)

L'assassinat de Marat

L’exécution du roi, la politique de conquête et d’annexion de la Convention, l’agitation des révolutionnaires dans divers pays d’Europe ainsi que les révoltes vendéennes puis « fédéralistes132 », font rebondir la guerre à l’extérieur133 et la provoquent à l’intérieur, plaçant laRépublique dans une situation mortelle. Avec la première coalition c’est toute l’Europe absolutiste qui s’est liguée contre la France134. Au printemps, avec l’offensive des coalisés, toutes les conquêtes qui ont suivi la victoire de Valmy sont perdues et la République se retrouve dans une situation militaire pire qu’en 1792 : très vite les frontières sont franchies par les Autrichiens, lesPrussiens, et les Anglais au nord et à l'est, les Espagnols au sud-ouest, les Piémontais au sud-est. À l’intérieur, l'insurrection vendéenne, devenue royaliste après sa reprise en main par les nobles135, a pris de l’ampleur et s'étend sur plusieurs départements de l'ouest de la France ;Saumur et Angers tombent (9 et 18 juin 1793), mais Nantes résiste (28 juin). Des révoltes royalistes se développent également en Lozère et dans la vallée du Rhône136.

Après le coup de force qui met fin à l’hégémonie girondine137 les Montagnards se retrouvent seuls au pouvoir et dominent la Convention : avec les Jacobins ils ont désormais la charge de conduire la guerre138 et de régler les problèmes politiques et sociaux engendrés par les circonstances. Après l’insurrection du 2 juin des sections parisiennes contre l’Assemblée, les députés girondinsqui ont pu échapper à la répression parisienne appellent à la révolte contre Paris et sont soutenus par les autorités départementales dans de nombreuses régions de France139. L’assassinat deJean-Paul Marat le 13 juillet par Charlotte Corday, une jeune Normande, augmente les tensions politiques. La situation explique la radicalisation des mesures admises entre juin et septembre 1793140.

Le 24 juin 1793, la Convention adopte une constitution très démocratique et décentralisée, ratifiée par référendum141. La Constitution de l'an Icherche à établir une véritable souveraineté populaire grâce à des élections fréquentes au suffrage universel, la possibilité pour les citoyens d'intervenir dans le processus législatif et reconnaît le droit à l’insurrection142(Ce qui légitime après coup les journées du 10 août et du 2 juin)143. Cette constitution ne sera finalement jamais appliquée, car la Convention trouve dans la guerre le moyen de se maintenir au pouvoir jusqu’à la paix et en ajourne l’application le 10 août 1793144. Saint Just en justifie la suspension en expliquant que : « Dans les circonstances où se trouve la République, la constitution ne peut être établie, on l'immolerait par elle-même. Elle deviendrait la garantie des attentats contre la liberté, parce qu'elle manquerait de la volonté nécessaire pour les réprimer ».

Principal organe de gouvernement, le Comité de salut public est créé le 6 avril 1793 en remplacement du Comité de défense générale ; il est composé de neuf membres élus, issus de l’Assemblée, parmi lesquels figurent Danton et Barère. Le 10 juillet suivant, une crise interne et la gravité des évènements en imposent le renouvellement : Danton jugé trop modéré est écarté ; le 27 juillet, le comité est complété avec la nomination de Robespierre et les 14 août et 6 septembre 1793145 par les autres membres. Le « Grand Comité de l'an II » qui doit gouverner la France jusqu’à la victoire est né146: il est créé pour agir et pour vaincre. Ses membres, au nombre de douze, sont réélus tous les mois par la Convention ; il a l'initiative des lois, le pouvoir exécutif, nomme les fonctionnaires et centralise le pouvoir ; il est dominé par la personnalité de Robespierre qui impose la politique du Comité à la Convention et aux Jacobins. Chaque membre se spécialise dans un domaine particulier, comme Carnot aux armées147.

Le Comité de Sûreté Générale est le second Comité de Gouvernement ; ses membres, tous Montagnards, sont aussi issus de la Convention. Créé le 2 octobre 1792, et renouvelé le 12 septembre 1793, les députés qui le composent sont au nombre de douze dont Vadier,Amar, ou Voulland148 qui s’y montrent inexorables. Son rôle est considérable : ce comité a des droits particuliers sur les enquêtes, les arrestations, les prisons ainsi que sur la justice révolutionnaire149 et trouve son autorité dans la Terreur qu’il cherche à étendre et à perpétuer150. Une rivalité de compétences l'oppose au Comité de salut public151. Pour appliquer les mesures adoptées, la Convention décrète (9 mars 1793)152 l’envoi systématique, dans les départements et aux armées, de certains de ses membres : les Représentants en mission qui ont des pouvoirs très étendus pour prendre les mesures qui leur paraissent nécessaires, pour rétablir l’ordre partout où il est perturbé et de mettre en arrestation ceux qu’ils jugent suspects. Ils procèdent deux par deux, prennent leurs arrêtés en commun et doivent rendre des comptes à la Convention152.

Article détaillé : Convention nationale.

Le redressement

Article détaillé : Terreur (Révolution française).

Lois, mouvements populaires et renforcement gouvernemental

Après le 2 juin, et l’arrestation des principaux chefs Girondins, les Montagnards peuvent gouverner mais doivent tenir compte des sans-culottes153 et de leurs représentants154 extrémistes, dont ils ont eu besoin pour vaincre leurs adversaires girondins, mais à qui ils ne comptent pas céder le pouvoir155, n’y accéder à leurs revendications. Ils tentent de les contrôler au travers des jacobins, pour parvenir à couper court aux menaces d’insurrections, que propagent régulièrement dansParis, ces terroristes156 que sont les « Enragés157 », et dont ils craignent d’être finalement les victimes158. À leur arrivée au pouvoir, et comme leurs prédécesseurs, les Montagnards se refusent à toucher à la liberté économique. Ils ne veulent pas prendre le risque d’être débordés en affrontant le mouvement populaire — dont ils reconnaissent le bien-fondé des revendications — et essayent plutôt d’en dénigrer les meneurs159.

Néanmoins, le petit peuple des sans-culottes se préoccupe d’abord de la cherté et de la rareté des denrées ; les « Enragés », qui se montrent leurs représentants les plus authentiques, luttent depuis des mois en profitant de ce mécontentement populaire160, pour obtenir des améliorations sociales161. La mort de Marat (13 juillet) permet au journaliste Jacques-René Hébert, de se présenter comme son héritier tout en reprenant à son compte le programme des « Enragés » ; il se trouve ainsi en concurrence avec eux pour la succession politique de « l’Ami du peuple162 ». Dès lors, afin d’attirer à lui la sans-culotterie parisienne, il lutte pour évincer l'ancien prêtre,Jacques Roux, le chef des « Enragés », qu’il accable et dénonce aux Jacobins comme responsable des mesures de violences du 31 mai163. Candidat au pouvoir, Hébert, à partir du 1er août 1793 s’éloigne des Montagnards et profite de l’instabilité sociale pour attaquer le gouvernement164.

Toutefois le « prêtre rouge165 », et son groupe, quoique parfois excessifs, ne représentent pas en eux-mêmes un véritable danger pour le gouvernement car, malgré le soutien du peuple, ils ne jouissent d’aucun appui pour atteindre la sphère où se dispute le pouvoir166. Par contre, le groupe Cordeliers167, dont Jacques-René Hébert est un des membres éminents, se présente autrement plus redoutable : il soutient ce dernier, qui bénéficie déjà d’appuis multiples, même en province et est aussi le chef des « Hébertistes » ainsi que le fondateur du « père Duchesne », seul grand journal populaire, dont les propos, souvent démagogiques et parfois orduriers, sont aussi diffusés grâce àVincent et à Bouchotte dans les armées de la République168; enfin les « « hébertistes » ont une grande influence sur la Commune de Paris. Après les journées de septembre, et la disparition des « Enragés169 », Hébert et ses amis s’attaquent ouvertement aux Montagnards, les identifiant à des « nouveaux brissotins » et en demande l’épuration à la Convention170.

Pour éviter d’offrir aux meneurs sans-culottes un terrain de propagande, tout en calmant le mécontentement du peuple urbain touché par les difficultés d'approvisionnement, la hausse du prix des denrées alimentaires et la dévaluation du cours de l'assignat, le Comité de salut publicmet sur pied la terreur économique. Dès le 26 juillet 1793, la Convention vote la peine de mort contre les accapareurs, c'est-à-dire contre ceux qui stockent les denrées alimentaires au lieu de les vendre171. Cependant, si les Montagnards ont dû faire des concessions, ils résistent encore à la pression sans-culottes172 en refusant de s’engager davantage dans l’économie dirigée pour ne pas s’aliéner la bourgeoisie et la paysannerie : un refus formel est opposé aux autres exigences sans-culottes173.

Pourtant le 23 août 1793, sous la pression populaire, la Convention cède et, après des modifications, décrète la levée en masse. Celle-ci permet d'envoyer sous les drapeaux tous les jeunes gens de 18 à 25 ans célibataires ou veufs sans enfants. Tous les Français doivent participer à l'effort de guerre et toute l'économie de la nation est tournée vers la guerre. De septembre au printemps 1794, la levée en masse fournit près de 400 000 hommes portant l’armée à 750 000 soldats. La République se donne les moyens de vaincre en opposant à l’ennemi des forces supérieures sur toutes les frontières174. (Onze armées sont créées)

La perte de Toulon (27 août 1793) affaiblit considérablement la position gouvernementale et sert de prétexte aux groupes radicaux pour provoquer les journées des 4 et 5 septembre 1793. La Convention envahie est contrainte de céder sur une série de mesures de longtemps réclamées : notamment la levée d'une armée révolutionnaire parisienne175 pour la réquisition des grains et leur transport sur Paris, ainsi que la rétribution des sans-culottes qui siègent dans les sections, puis, le 11 septembre, le maximum national des grains et des farines. Cependant, l’inertie du gouvernement provoque une nouvelle émeute le 22 septembre, l’obligeant à décréter, le 29 suivant, la loi du maximum général qui bloque les prix au niveau de ceux de 1790 augmentés de 30%, la loi fixe aussi le maximum des salaires. Enfin le cours forcé de l'assignat est instauré176. Mais ces mesures ne permettent pas de mettre fin aux difficultés de ravitaillement des villes. Le pouvoir d'achat des salariés, payés en assignats, ne cessera de s'éroder177.

Imposée par la rue, à la suite de ces journées révolutionnaires, la terreur est « mise à l'ordre du jour » le 5 septembre 1793 : elle se trouve affermie, avec la dictature, par le renforcement de la centralisation178. Le 17 septembre 1793 la terreur légale est instaurée avec la loi des suspects. Le décret donne des suspects une définition très large, ce qui permet de toucher tous les ennemis de la Révolution : les aristocrates, les émigrés, les prêtres réfractaires, les fédéralistes, les agioteurs et leurs familles entrent dans cette catégorie179. Ils doivent être emprisonnés jusqu'à la paix180. Les sociétés populaires, contrôlées par les sans-culottes, reçoivent des pouvoirs de surveillance et de police. Cependant l’effervescence de ces journées de septembre n’empêche pas le gouvernement de reprendre la situation en main.

Si les journées des 4 et 5 septembre 1793 sont une victoire des organisations populaires les plus combattives, elles sont aussi — non sans ambiguïtés — un succès des instances dirigeantes qui ont contourné les demandes des groupes radicaux à l’Assemblée tout en poussant les plus extrémistes dans l’illégalité181 : leur autorité en sort renforcée mais ils ont dû se renouveler (13 septembre) et admettre des représentants des sans-culottes182; les Enragés évincés, les violences contre l’organisation révolutionnaires du Comité de salut public ont pris fin. C’est une nouvelle avancée vers un affermissement du gouvernement révolutionnaire183. À partir de l’automne les organisations populaires portent ombrage aux autorités et marquent le divorce naissant entre le gouvernement révolutionnaire et le mouvement populaire184. C’est à cette période que la France change de forme de gouvernement185.

Victoires et répressions

La politique volontariste impulsée par le Comité de salut public permet de faire face et de redresser la situation tant à l’intérieur qu’à l’extérieur ; les premières mesures — favorisées par la mésentente des coalisés — sauvent la République et la Révolution. Dès le 8 septembre 1793, les armées républicaines remportent leurs premiers succès à Hondschoote puis le 16 octobre suivant à Wattignies : succès qui, sans être décisifs186, permettent de ralentir l’invasion187, et justifient le redressement militaire français188.

Les victoires de décembre (Geisberg le 26 et Landau le 28) contre les Austro-prussiens et les Saxons, et ceci malgré l’échec à Collioure et Port-Vendre contre les Espagnols, (décembre) mettent les coalisés, contenus sur l’ensemble des fronts, sur la défensive189 ; ainsi l’entrée en guerre des Anglais, des Hanovriens et des Hollandais n’est pas parvenue à modifier les rapports de force en Europe. Mais sur le fond, pour la République, la situation militaire ne changera pas avant que les grandes mesures et l’effort de guerre décidés lors de la levée en masse ne se fassent pleinement sentir190 avec la grande offensive et les victoires du printemps 1794 qui rejetteront l’ennemi au-delà des frontières et permettront à la France de se retrouver dans la situation prépondérante de la fin de 1792191.

Cependant à l’intérieur, la révolte « fédéralistes » s’essouffle ; par chance pour la Convention, les départements frontaliers lui sont restés fidèles et, comme le soulèvement est plus développé en surface qu’en profondeur, le pouvoir parisien ne tarde pas à recommencer de s’imposer dans les grandes villes192 : Marseille est reprise le 25 août 1793, Bordeaux le 18 septembre, Lyon le 9 octobre, alors que Toulonlivrée aux anglais le 27 août ne sera reconquise que le 19 décembre ; pour la plupart de ces villes une répression brutale s’organise193 mais à cette date la révolte des départements n’existe plus. Toutefois la Corse, soulevée par Paoli dès le mois de mai, est perdue ; les Français, hormis quelques ports, n’y possèdent plus que Bastia192. Le 19 janvier 1794, appelés par Paoli, les anglais commencent à occuper l’île.

La fin de la Vendée

Après les revers du printemps et de l’été 1793, les troupes républicaines reprennent le dessus en automne et infligent une première défaite à l'Armée catholique et royale à la bataille de Cholet (17 octobre) sans toutefois la détruire ce qui permet à leur nouveau, chef Henri de La Rochejacquelein, de tenter de prendre le port de Granville, dans le cotentin, pour réaliser une jonction avec les anglais et les émigrés qui doivent y débarquer. Cette expédition, connue sous le nom de Virée de Galerne, se solde par un échec, (14 novembre 1793)194 mais témoigne de la force et de la détermination des contre-révolutionnaire. Après ce revers les restes de l’armée royale se dirigent vers Le Mansoù ils sont écrasés (16-19 décembre) ; le restant est massacré à Savenay (22-23 décembre 1793)195. La Grande Armée Catholique et royale n’existe plus.

Les républicains reprennent le contrôle de la Vendée et des départements voisins insurgés et y organisent une répression terrible : les décret des 1er août et 1er octobre 1793 ont décidés de la destruction de la Vendée196. Entre décembre 1793 et février 1794, avec une extrême barbarie, le représentant en mission Jean-Baptiste Carrier fait exécuter plusieurs milliers de personnes à Nantes où les noyades et les fusillades collectives sont restées sinistrement célèbres195. À Angers, près de 2 000 femmes sont exécutées ; la répression s’abat aussi surSaumur197. Le 17 janvier 1794 sont organisées les colonnes infernales commandées par le général Louis Marie Turreau ; dans le bocage vendéen celles-ci brûlent les villages et massacrent la population sans faire de différence entre patriotes et rebelles, en pratiquant, en plus des meurtres, le viol, et l'infanticide198. Ces répressions, d’une grande sauvagerie, entraîne la formation de la « chouannerie ». Ce nouvel aspect de la lutte, sous forme de guérilla, sillonne tout l’ouest de la France et permet encore au printemps de 1794, aux insurgés vendéens sous le commandement de Stofflet, de remporter quelques succès ponctuels. Néanmoins la « chouannerie », est plus gênante que dangereuse191.

Stabilisation gouvernementale et crise populaire

Le gouvernement révolutionnaire

Le principe de ce gouvernement est fixé, dans ses grandes lignes, dès avril 1793; sa charte basée sur le rapport de Saint-Just du10 octobre 1793 — qui déclare « le gouvernement révolutionnaire jusqu’à la paix » — est nettement renforcé par le décret du 4 décembre 1793 (14 frimaire an II)199. Ce gouvernement — le plus révolutionnaire et le plus républicain de la Révolution — sera le seul dont les statuts lui permettront de faire exécuter ses volontés200. C’est un gouvernement de guerre qui doit revenir à un régime constitutionnel « régime de la liberté victorieuse et paisible », dès que les ennemis seront vaincus199.

Il s’agit, pour le pouvoir constitué, de contrôler principalement le processus anarchisant vers lequel tend la sans-culotterie parisienne201; ainsi le décret du 14 frimaire an II est le premier effort pour coordonner les mesures révolutionnaires afin de bloquer les décisions désordonnées des comités et des sections parisiennes202. En conséquence, une constitution provisoire est mise en place pour la durée dugouvernement révolutionnaire. Ce décret en organise les moindres détails : il s’agit de mettre un terme aux initiatives désordonnées desReprésentants en mission, de renforcer la centralisation, de supprimer aussi les « armées révolutionnaires départementales203 » ainsi que les tribunaux révolutionnaires locaux : désormais le seul Tribunal révolutionnaire se tiendra à Paris. La Convention devient le « centre unique de l’impulsion du Gouvernement » et élit les deux Comités de gouvernement (Salut public et Sûreté générale) dont la loi fixe les compétences ainsi qu’aux autres organismes de la République204.

La déchristianisation

Les multiples fractures apparues dès les débuts de la Révolution entre le clergé et les révolutionnaires ont créé une dynamique de crise qui s’est progressivement envenimée avec la radicalisation des évènements205: ainsi, la déchristianisation précède la terreur et finit par la submerger. Née en province, où les premières manifestations se développent visiblement en août 1793206, la déchristianisation a un démarrage relativement tardif à Paris. Organisé, mais non imposé207, ce mouvement s'étend dans de nombreux départements208. Iconoclasme, vandalisme et blasphèmes anti-chrétiens vont être officiellement encouragés par les représentants en mission et par les sociétés populaires, accélérant ainsi l’écroulement de l’ Église constitutionnelle patiemment mis en place depuis 1791209.

Les hébertistes utilisent ce mouvement pour déstabiliser le gouvernement210 et développent le culte des martyrs de la Révolution alors que la Convention — surprise puis conquise dans un premier temps — adopte le calendrier républicain le 5 octobre 1793. La fête de la Raison est célébrée le 10 novembre suivant dans la cathédrale Notre-Dame de Paris, transformée en temple de la Raison pour l’occasion : l’hébertismesemble alors maître de la ville et de la Révolution211. Le 23 novembre, la Commune ordonne la fermeture des églises. Mais le Comité de Salut public, autant que les robespierristes, sont hostiles à la déchristianisation et voient les dangers que fait courir ce mouvement à laRépublique tant à l’intérieur qu’à l’extérieur212. L’intervention de Danton, appuyé par Robespierre, donne à réfléchir aux dirigeants de la Commune et, dès lors, le mouvement reflue. Mais le Comité de salut public, s’il rappelle la liberté des cultes (6 décembre 1793), ne peut pas le faire observer normalement et n’obtient là qu’un succès de principe213. Contenu à Paris le mouvement balaiera le pays pendant des mois encore.

La lutte des factions214

Si, en décembre 1793, la situation militaire a commencé à s’améliorer, celle des sans-culottes n’a guère progressé et le mécontentement populaire demeure. Avec la disparition des « Enragés », Hébert et les Cordeliers se retrouvent au premier plan des républicains « Exagérés » et profitent de la situation sociale pour demander des mesures toujours plus extrêmes215. Cette surenchère des ultra-révolutionnairesindispose les « modérés » qui supportent mal les discours enflammés des partisans de la Terreur216. Pour les Indulgents, la guerre intérieure terminée, l’invasion contrôlée, la Terreur et son cortège de contraintes économiques et sociales n’ont plus de raison d’être ; dès lors, ils se lancent dans une campagne pour l’indulgence et Danton réclame « l’économie du sang des hommes » (2 frimaire - 22 novembre 1793) alors que, de son côté, son ami Desmoulins, dans son nouveau journal « Le Vieux Cordelier », (15 frimaire5 décembre) s’attaque aux Exagéréset demande un « Comité de clémence217 ». Face à la faction des Ultras (Hébertistes ou Exagérés), celle des Indulgents (Dantonistes ouCitras) s’est formée.

Le drame de germinal

En luttant contre les factions des Ultra-révolutionnaires et des Indulgents, le Comité de salut public poursuit son objectif de stabilisation de la Révolution215. Lors de la lutte contre la déchristianisation, le Comité a notoirement montré son hostilité au mouvement populaire tout en donnant des garanties aux modérés pouvant faire croire aux uns et aux autres qu’il est favorable à leurs revendications218: Robespierre, pour sa part, s’étant un temps rapproché des Indulgents219. Or, il n’en est rien, car pour le gouvernement il ne s’agit pas seulement de vaincre mais d’anéantir l’ennemi, le coalisé comme le royaliste et pour imposer la paix, la Terreur est un outil indispensable220. L’hiver 1793-1794, extrêmement dur pour le peuple touché par le froid et la faim, est l’allié des extrémistes ; Hébert en profite, une nouvelle fois, pour pousser les sans-culottes dans la voie de la violence : on pouvait craindre alors un nouveau 31 mai ainsi qu’un renouvellement des massacres de Septembre217.

Les décrets de ventôse (26 février et 3 mars 1794) — manigance du gouvernement pour couper les sans-culottes de leurs chefs ultra-révolutionnaires221 — légalisent la séquestration des biens des personnes reconnues ennemies de la République ; ces biens doivent servir à indemniser les malheureux222. Mais ces mesures ne suffirent pas à calmer l’agitation sans-culottes et Jacques-René Hébert a beau jeu de dénoncer la faction des « Endormeurs » de la Convention, ceux qui veulent mettre sur un même pied les « vrais patriotes » et les Indulgents223 « qui veulent détruire les échafauds parce qu’ils craignent d’y monter »

La situation étant explosive le pouvoir révolutionnaire redoute le pire. Cependant, Robespierre et Saint-Just sont alertés, contre les factions, par des révélations qui se confondent avec leurs propres appréhensions. En effet depuis l’automne 1793, dénoncée par deux Montagnards(Fabre le 27 septembre et Chabot le 14 novembre) auprès des Comités, la « faction hébertiste » est soupçonnée de tremper dans une vaste « conspiration de l’étranger224 » que le pouvoir ne veut pas ébruiter de crainte de discréditer et de rompre l’unité de la Montagne225 ; à cette période, Robespierre ne veut pas s’attaquer à la Commune de Paris, forteresse sans-culotte, soutenue par certains membres des Comités de gouvernement soucieux de protéger Hébert226.

Pourtant, au printemps suivant, le renforcement du gouvernement, l’affaiblissement des factions rivales ainsi que l’entente entre les deux Comités a modifié la situation et lui permet d’agir d’autant que les ultras, qui recommencent à s’agiter, en fournissent l’occasion. Un plan d’insurrection contre la Convention, imprudemment proclamé par Ronsin puis repris par Vincent et Hébert (4 mars 1794), précipite la décision227. Après une vaine tentative de conciliation de Collot d’Herbois, sous l’impulsion de Robespierre, qui veut abattre la faction qu’il juge la plus dangereuse, le rapport de Saint Just du 10 mars suivant à la Convention228 conduit à l’arrestation des principaux chefshébertistes Jacques-René Hébert, Momoro, Ronsin et Vincent dans la nuit du 23 au 24 ventôse an II. Quelques jours plus tard ils sont traduits devant le Tribunal révolutionnaire229. Amalgamés à des agents du « complot de l’étranger », à la suite d’un procès truqué, ils sont condamnés à mort et exécutés le 24 mars 1794 (4 germinal an II)230.

Après s’être débarrassés des hébertistes, Robespierre et Saint-Just, sous la pression de Vadier et consort du Comité de sûreté générale, épaulés par Collot d’Herbois et Billaud-Varenne, reprennent à leur compte le combat contre les Indulgents231. Cependant, l’Incorruptiblehésite à se joindre à ceux qui demandent la mise en accusation de Danton, mais cède définitivement après l’échec des entrevues de la fin deventôse et de début germinal232.

Le rapport du 23 mars 1794 (3 germinal an II) de Saint-Just sur « les factions de l’étranger » est présenté le lendemain à la Convention qui accorde ce qu'on lui présente comme une ultime purge parlementaire233, alors que Vadier, grand ennemi du Tribun, emporte la décision de faire arrêter les modérés avant le vote du décret d’accusation234. Danton, qui a refusé de fuir, (« On n’emporte pas la patrie à la semelle de ses souliers ! ») est arrêté dans la nuit du 9 au 10 germinal an II avec ses amis Camille Desmoulins, pourtant proche de Robespierre, Fabre d'Eglantine, compromis dans l’affaire de la Compagnie des Indes, ainsi que treize autres dantonistes ou suspects235. Mis en jugement le 2 avril (13 germinal) suivant, ils sont amalgamés avec des affairistes accusés de spéculation puis sont condamnés à mort236 et guillotinés, le 5 avril suivant (16 germinal), après un procès tout aussi truqué237 que celui des hébertistes. L'aile droite des Montagnards n’existe plus.

Le 4 avril 1794 (16 germinal an II), en plein procès des dantonistes, éclate un « pseudo-complot des prisons238 ». Révélée par un prisonnier, Alexandre de Laflotte, « la conspiration du Luxembourg239 », dont le but est de faire évader les inculpés à la faveur d’un soulèvement des prisons, paraît plausible à Robespierre et à Saint-Just qui, dès lors, en admettent la réalité240. Ces révélations indiquent que le complot serait tramé par le général Dillon et un autre détenu, le député du Bas-Rhin Simond ; accusée de financer l’opération Lucile Desmoulins est incarcérée à Sainte Pélagie241.

Le 13 avril (24 germinal) suivant, sous le motif d’avoir voulu « … massacrer les représentants du peuple et replacer sur le trône le fils du tyran… » ils sont, après un jugement sommaire, condamnés à mort. Amalgamés à Pierre-Gaspard Chaumette, oublié du procès hébertiste, à Gobel, évêque abdicataire de Paris, à la veuve d’Hébert242, ainsi qu’à à vingt trois autres accusés, cette nouvelle fournée, de vingt neuf condamnés, est amenée à l’échafaud dès le lendemain243. La purge de germinal aura fait, en trois phases, près de soixante victimes dont onze députés244.

Aboutissement et conséquences

Le dénouement et les suites des événements de germinal sont d’une grande importance car ils signifient que, d’une part, le pouvoir a la volonté de refermer la période de « guerre civile », qu’entretenaient les continuelles journées populaires, et de se lancer dans la fondation de la nouvelle société attendue depuis les débuts de la Révolution245 et, d’autre part, même si dans l’immédiat le contrôle de la vie politique, en ce printemps 1794, marque une victoire politique et tactique du Comité de salut public et de Robespierre246, son antagonisme croissant avec les mouvements populaires scelle son divorce avec les masses247 car, au lendemain de l’exécution des principaux fondateurs de la Terreur, le désarroi de nombreux sans-culottes est manifeste alors que les liens de « fraternité républicaine », qui les associaient aux autorités, se distendent et se rompent : la Révolution se trouve à l’arrêt248. Ainsi, de Germinal à Thermidor, les relations entre le gouvernement révolutionnaire et le mouvement populaire ne cesseront de se dégrader249.

Robespierre et la Grande Terreur

Alors que la Terreur se termine en province, elle s'accentue à Paris après le vote des lois de Prairial. Le tribunal révolutionnaire peut seul juger des crimes politiques. La définition d'ennemi de la Révolution est élargie à tous « ceux qui cherchent à anéantir la liberté par la force ou par la ruse ». Il n'y a plus ni témoin, ni avocat. Deux sentences sont possibles: la liberté ou la mort pour les coupables. La loi de Prairial donne naissance à la Grande Terreur. Dans les semaines qui suivent, plus de 1 400 personnes sont guillotinées à Paris.

Au début de l'été 1794, l'effort de guerre consenti par la nation porte enfin ses fruits. La victoire deFleurus, le 26 juin 1794 permet aux troupes françaises de reprendre la Belgique. Des vivres commencent à être réquisitionnés dans les régions occupées pour être envoyées en France.

Robespierre, en luttant contre les factions, en faisant revenir les terroristes les plus zélés, s'est fait beaucoup d'ennemis. Il est devenu l'homme politique le plus influent. Lorsqu'il préside la Fête de l'Être suprême, le 10 juin 1794, ses adversaires murmurent qu'il veut accaparer le pouvoir. Son retrait temporaire de la scène politique permet la constitution d'un groupe d'opposants autour du Comité de sûreté générale et d'anciens représentants en mission, comme Tallien ou Fouché.

Quand il se décide enfin à réapparaître à la Convention, il brandit la menace d'une nouvelle épuration, y compris contre certains députés qu'il a la maladresse de ne pas nommer. Le complot se noue avec le soutien du Marais. Le 9 thermidor an II (27 juillet 1794), il est décrété d'accusation par l'Assemblée et arrêté. Une action de la commune de Paris le délivre contre son gré et l'emmène à l'Hôtel de Ville. Mais les sans-culottes, démoralisés par la mise au pas du mouvement sectionnaire après l'élimination des Hébertistes, et mécontents de la stricte application du maximum des salaires, ne se joignent pas aux amis de Robespierre. La Convention qui l'a mis immédiatement hors la loi envoie les troupes qui prennent d'assaut le bâtiment. Il est guillotiné le lendemain, le 28 juillet 1794, avec Georges Couthon, Saint-Just et ses principaux partisans. Les conventionnels thermidoriens rappellent les députés girondins et mettent fin à la Terreur.

La nouvelle Constitution de l’an III est votée par la Convention le 29 messidor (17 août 1795) et ratifiée par plébiscite en septembre. Elle est effective à partir du 4 vendémiaire (26 septembre) de la même année et fonde le nouveau régime du Directoire.

Le Directoire (26 octobre 1795 - 9 novembre 1799)

Article détaillé : Directoire.
Le conseil des Cinq-Cents
Bonaparte au pont d'Arcole

Pour le calendrier révolutionnaire, le Directoire dure du 4 Brumaire an IV au 18 Brumaire an VIII. Il s'agit de la seconde tentative pour créer un régime stable car constitutionnel. La pacification de l'ouest, la fin de la première coalition permettent l'établissement d'une nouvelle constitution. Pour la première fois en France, le pouvoir législatif repose sur un parlement bicaméral : le Conseil des Cinq-Cents (500 membres) et le Conseil des Anciens (250 membres). Le pouvoir exécutif est un directoire de cinq personnes nommées par le conseil des Anciens sur une liste fournie par le Conseil des Cinq-Cents. Les ministres et les cinq directeurs ne sont pas responsables devant les assemblées, mais ils ne peuvent non plus les dissoudre. Comme en 1791, aucune procédure ne permet de résoudre les conflits250.

Les Thermidoriens ont imposé que les deux tiers des élus soient issus de la Convention. Les régions de l'ouest, de la vallée du Rhône et de l'est du Massif Central élisent des députés royalistes. Pendant toute la durée du Directoire, l'instabilité politique est incessante. Les « réseaux de correspondance », royalistes mêlent le renseignement, la propagande et l'action politique. Ils quadrillent le pays avec le soutien des frères de Louis XVI et des puissances ennemies. Les partisans du retour à la monarchie remportent les élections de mars 1797. Les Républicains modérés organisent en septembre 1797 un coup d'État qui chasse deux des cinq directeurs et destitue ou invalide l'élection de 177 députés. En 1798, les élections semblent donner la faveur aux Jacobins. Les conseils s'octroient alors le droit de désigner les députés dans la moitié des circonscriptions. Les Thermidoriens se maintiennent au pouvoir mais sont totalement discrédités.

La situation économique contribue aussi à détourner les Français du régime. Les impôts ne rentrent plus. L'assignat, qui a perdu toute sa valeur, est remplacé par un autre papier monnaie, le mandat territorial, qui subit en un an le même sort que l'assignat. À partir de 1797, l'État demande aux contribuables de payer les impôts en numéraire. Or, avec la crise financière, la monnaie métallique s'est raréfiée. Après les années d'inflation liées à l'assignat, la France connaît une période de baisse de prix qui touche principalement le monde rural. Incapable de faire face à l'énorme dette accumulée par la monarchie absolue et huit années de révolution, les assemblées se résignent à la banqueroute des « deux tiers ». La France renonce à payer les deux tiers de sa dette publique mais consolide le dernier tiers en l'inscrivant dans le grand livre de la dette. Pour paraître crédible aux yeux des créanciers, un nouvel impôt sur les portes et fenêtres est créé en 1798. Les gendarmes sont réquisitionnés pour recouvrer l'impôt.

Grâce aux efforts du gouvernement de salut public, les armées françaises sont passées à l'offensive. Au printemps 1796, la France lance une grande offensive à travers l'Allemagne pour contraindre l'Autriche à la paix. Mais c'est l'armée d'Italie, commandée par le jeune généralNapoléon Bonaparte, qui crée la surprise en volant de victoire en victoire et en forçant l'Autriche à signer la paix par le traité de Campo Formio du 17 avril 1797. Entre 1797 et 1799, presque toute la péninsule italienne est transformée enrépublique sœur avec des régimes et des institutions calquées sur la France. Si les victoires soulagent les finances du Directoire, elles rendent le pouvoir de plus en plus dépendant de l'armée. Bonaparte devient l'arbitre des dissensions politiques intérieures. L'expédition en Égypte a comme objectif de couper la route des Indes au Royaume-Uni, mais les directeurs ne sont pas mécontents d'éloigner l'encombrant soutien du Corse qui ne cache pas son appétit de pouvoir.

La multiplication des républiques sœurs inquiète les grandes puissances, Russie et Royaume-Uni en tête, qui craignent la contagion révolutionnaire et une trop forte domination de la France sur l'Europe. Ces deux États sont à l'origine de la formation de la deuxième coalitionen 1798. Les offensives anglaises, russes et autrichiennes sont repoussées par les armées françaises dirigées par Brune et Masséna.

Le Directoire prend fin par le coup d'État du 18 brumaire an VIII (9 novembre 1799) de Napoléon Bonaparte qui déclare « Citoyens, la révolution est fixée aux principes qui l’ont commencée, elle est finie ». Le Consulat est mis en place, un régime autoritaire dirigé par trois consuls, dont seul le premier détient réellement le pouvoir : la France entame une nouvelle période de son histoire en s’apprêtant à confier son destin à un empereur.